2014 MU69 heeft mogelijk een kleine maan

artist impression 2014-MU69
2014 MU69 is het volgende doelwit voor de New Horizons van de NASA. het object heeft mogelijk een maan. Credit: NASA / JHUAPL / SwRI.

Na zijn bezoek aan Pluto in 2015 heeft de New Horizons ruimtesonde van de NASA koers gezet naar het Kuipergordelobject 2014 MU69. Nieuwe studies laten zien dat dit object vermoedelijk een kleine maan heeft. Het New Horizons team was al opgewonden toen eerder dit jaar bleek dat 2014 MU69 de vorm van een pinda heeft of mogelijk een dubbel object is. Maar de laatste gegevens laten zien dat de afwijkende vorm vermoedelijk door een maan wordt veroorzaakt.

2014 MU69 (ook bekend als 1110113Y) werd op 26 juni 2014 ontdekt met behulp van de Hubble Space Telescope. Het object draait met een periode van 293 jaar om de Zon heen en doet dat op een afstand van meer dan 6,5 miljard kilometer van de Aarde.

2014 MU69 is een relatief klein Kuipergordelobject, het is vermoedelijk niet groter dan 30 kilometer of, als het gaat om een dubbelobject ongeveer 15-20 kilometer per object. Het oppervlak is net zo rood, zo niet roder, dan het oppervlak van Pluto.

Net zoals de andere objecten in de Kuipergordel is 2014 MU69 een overblijfsel uit de begindagen van het zonnestelsel en zal et aanwijzingen bevatten over het ontstaan van de buitenste delen van het zonnestelsel. Astronomen hebben geen flauw idee hoe het object eruit zal zien. Dat zullen ze pas weten als de New Horizons erlangs vliegt.

De gegevens over de vorm van 2014 MU69 werden gedurende zes weken in juni en juli 2017 verzameld. 2014 MU69 passeerde toen enkele malen voorlangs een ster en dat is voor astronomen een uitgelezen kans om meer over een object te weten te komen.

De meest waardevolle waarnemingen werden op 17 juli 2017 gedaan toen het team dat zich in Argentinië bevond tijdens de sterbedekking meer te weten wist te komen over de vorm, grootte en baan van 2014 MU69. Uit die waarnemingen bleek de mogelijkheid dat het een dubbel object zou kunnen zijn.

Op 10 juli werden er met behulp van het vliegende SOFIA-observatorium van de NASA (Stratospheric Observatory for Infrared Astronomy) ook naar 2014 MU69 gekeken en het zijn deze waarnemingen waaruit astronomen nu afleiden dat het object vermoedelijk een maan heeft. Toen SOFIA tijdens de sterbedekking over de Grote Oceaan vloog werd er een onverwachte en erg korte dip in de helderheid van 2014 MU69 waargenomen. Als die waarnemingen worden vergeleken met de gegevens van de Europese GAIA-satelliet dan kan het inderdaad gaan om een maan in een baan om 2014 MU69. Die kleine maan zou ook de verschuivingen verklaren in de positie van 2014 MU69 die tijdens de verschillende bedekkingen werden waargenomen.

Het is nog allemaal zeer suggestief maar mogelijk hebben de astronomen binnenkort een beter beeld van 2014 MU69 nog voor de New Horizons er over een jaar langs raast.

Marc W. Buie et al. A Preview of 2014 MU69 Revealed by HST and a Ground-based Stellar Occultation. 2017 Fall Meeting of the American Geophysical Union, paper # P13F-08

 

Eerste publicatie: 30 december 2017
Bron: diverse persberichten, NASA, sci-news.com