Asteroïde Florence heeft 2 manen

Asteroïde Florence
Radaropnames van asteroïde 3122 Florence, gemaakt op 29 augustus 201 m.b.v. de Goldstone Radar in Californië. Credit: NASA/JPL.

3122 Florence passeerde op 1 september de Aarde. Het is de grootste aardscheerder die de laatste eeuw op relatief korte afstand langs de Aarde is gevlogen. Met behulp van radar zijn maar liefst 2 manen aangetoond bij de asteroïde.

De radaropnames zijn gemaakt met de 70 meter antenne van het Goldstone Deep Space Communications Complex van de NASA. Deze antenne nam de asteroïde waar tussen 29 augustus en 1 september 2017. Op de opnames is te zien dat de asteroïde door twee kleine manen wordt vergezeld. De Goldstone antenne leverde tevens de bevestiging dat Florence een doorsnede van ongeveer 4,5 kilometer heeft. Florence is de derde drievoudige asteroïde van de ± 16.400 bekende aardscheerders (Near Earth Objects). Alle drie deze drievoudige asteroïden zijn ontdekt met behulp van radarwaarnemingen en Florence is de eerste sinds er in juni 2009 twee manen werden ontdekt rond asteroïde 1994 CC .

De grootte van deze twee maantjes is nog niet precies bekend maar ze hebben waarschijnlijk een doorsnede van 100 – 300 meter. Ook de omlooptijden van de manen zijn nog niet precies bekend maar de binnenste maan heeft een omlooptijd van ongeveer 8 uur en de buitenste maan heeft een omlooptijd van 22 – 27 uur. Er zijn ongeveer 60 aardscheerders met manen bekend en daarvan heeft de binnenste maan van Florence de kortste omlooptijd. De radaropnames van de Goldstone antenne hebben een resolutie van 75 meter dus de twee manen zijn daarop slechts enkele pixels groot en laten geen detail zien.

Asteroïde Florence en 2 manen
animatie van radaropnames van asteroïde Florence en zijn manen. De opnames zijn op 1 september gemaakt m.b.v. de 70 meter antenne van het Goldstone Deep Space Communications complex. De resolute bedraagt ongeveer 75 meter. De opnames laten de twee manen zien in een baan om een veel groter object dat een doorsnede heeft van ongeveer 4,5 kilometer. Credit: NASA/JPL Center for Near-Earth Object Studies.

Asteroïde 3122 Florence werd op 2 maart 1981 ontdekt vanaf het Siding Spring Observatorium in Australië. De asteroïde is vernoemd naar Florence Nightingale, die leefde van 1820 tot 1910 en die wordt gezien als de grondlegster van de moderne verpleegkunde. De asteroïde passeerde de Aarde op een veilige afstand van 8 * de afstand Aarde – Maan. Het zal tot 2500 duren voordat de asteroïde weer zo dicht in de buurt komt.

Professionele astronomen zullen tussen 29 augustus en 8 september de asteroïde waarnemen met behulp van de Goldstone antenne. Ook de grote 300 meter Arecibo radiotelescoop in Puerto Rico zal de asteroïde tussen 2 en 5 september volgen.

De radaropnames die tot nu toe binnen zijn van de asteroïde laten een nagenoeg rond object zien met een bergrug over de evenaar en minstens één grote krater, twee vlakke gebieden en talloze kleine topografische structuren. De opnames bevestigen tevens dat Florence met een periode van 2,4 uur om zijn as draait. Dit was ook al vastgesteld m.b.v. optische waarnemingen van de helderheidsvariatie van de asteroïde.

Onder de aardscheerders die als potentieel gevaarlijk zijn geclassificeerd is Florence één van de grotere. 1999 JM8 (7 kilometer doorsnede), 4183 Cuno (5,6 kilometer doorsnede) en 3200 Phaeton (5,1 kilometer doorsnede en het vermoedelijke moederlichaam van de Geminiden) zijn groter.

Van dat groepje is Florence de helderste. De asteroïde is tijdens de dichtste naderingen tot de Aarde zichtbaar in kleinere amateurtelescopen. Florence heeft de grootte van de helft van de Mount Everest en kan een helderheid van magnitude 8,5 tot 9 bereiken. Dat is binnen het bereik van ervaren amateurastronomen.

Florence beweegt met een snelheid van 48.700 kilometer per uur maar desondanks is de langzame beweging tussen de sterren lastig waar te nemen. Om deze beweging te kunnen zien moeten waarnemers vijf tot tien minuten waarnemen.

Samengevat: asteroïde Florence vloog op 1 september 2017 op veilige afstand langs de Aarde. Het is de dichtste nadering van de grootste aardscheerder sinds men 100 jaar geleden begon om deze allemaal te catalogiseren. Met behulp van radar zijn twee maantjes gevonden bij de asteroïde.

 

Eerste publicatie: 3 september 2017
Bron: Center for Near Earth Object Studies