Astronomen ontdekken 139 nieuwe objecten in de Kuipergordel

Artist impressie van een Trans-Neptuniaans Object
Artist impressie van een Trans-Neptuniaans Object. Credit: NASA / ESA / G. Bacon, STScI.

Astronomen hebben een catalogus opgesteld met 316 trans-Neptuniaanse objecten (TNO). Dit zijn kleine objecten die zich in de buitenwijken van ons zonnestelsel bevinden. Deze objecten zijn gevonden tijdens de eerste vier jaar van de Dark Energy Survey (DES). De nieuwe catalogus bevat 245 door DES gevonden objecten en 139 voorheen onbekende objecten.

Doel van DES is het begrijpen van de herkomst van donkere energie. DES heeft dat gedaan door het maken van hoge resolutie opnames van de zuidelijke sterrenhemel. DES heeft zes jaar lang onderzoek gedaan, dit onderzoek werd in januari 2020 afgesloten.

Het onderzoek was niet specifiek gericht op TNO’s  maar de aard van het onderzoek zorgde er voor dat de verkregen informatie uitermate geschikt was om nieuwe objecten te vinden voorbij de baan van Neptunus.

De hoeveelheid TNO’s die je kan vinden hangt af van de grootte van het gebied aan de hemel dat je bekijkt en hoe zwak de objecten zijn die je kan vinden met de gebruikte apparatuur.

DES werd ontworpen om sterrenstelsels en supernova’s te bestuderen. Astronomen moesten daarom een nieuwe manier bedenken om bewegingen te detecteren. Onderzoeken waarin gericht wordt gezocht naar TNO’s doen om de paar uur metingen. Aan de hand van die metingen kunnen astronomen bewegingen van TNO’s detecteren. Een van de belangrijkste dingen de auteurs van het artikel dan ook moesten doen was een manier vinden om deze bewegingen te detecteren.

Het team onderzocht de DES-gegevens van de eerste vier jaar. Ze vonden hierin 316 TNO’s waarvan er 245 door DES waren gevonden en 139 nieuwe objecten die nooit eerder waren gepubliceerd. Er zijn slechts ongeveer 3000 TNO’s bekend dus de DES-catalogus vertegenwoordigt 10% van alle bekende TNO’s.

Pluto is de meest bekende TNO. Pluto bevindt zich 40 maal verder weg van de Zon dan de Aarde en de TNO’s die door de DES zijn gevonden bevinden zich op afstanden tussen 30 en 90 Astronomische Eenheden van de Zon. (1 AE is de gemiddelde afstand tussen de Aarde en de Zon en is gelijk aan 150.000.000 kilometer.)

Verschillende van deze objecten volgen zeer langgerekte banen waarbij ze ver voorbij de baan van Pluto kunnen komen.

DES verzamelt een breed spectrum aan gegevens van ieder object. Hiervan kunnen astronomen gebruik maken om te kijken waar deze TNO’s vandaan zijn gekomen. Objecten die dichterbij de Zon zijn ontstaan hebben naar verwachting namelijk een andere kleur dan objecten die verder weg en op koudere plekken zijn ontstaan.

Uiteraard hopen astronomen dat ze door het bestuderen van de banen van deze objecten een stap dichter bij het vinden van de negende planeet kunnen komen. Dit is een hypothetische planeet met de grootte van ongeveer Neptunus waarvan men aanneemt dat die voorbij de baan van Pluto om de Zon draait.

Astronomen hebben verschillende ideeën over grote planeten die zich ooit in ons zonnestelsel bevonden en die er nu niet meer zijn, of planeten die ver van de Zon zijn verwijderd, groot zijn maar toch zo zwak zijn dat we ze nog niet hebben kunnen zien.

Volgens de onderzoekers is het maken van de catalogus het leuke ontdekkingsdeel. Als je een dergelijke catalogus maakt dan kan je hetgeen je hebt gevonden vergelijken met iemands theorie die zegt wat je zou moeten vinden.

Het onderzoek is gepubliceerd in het tijdschrift Astrophysical Journal Supplement Series.

Artikel: Pedro H. Bernardinelli et al. 2020. Trans-Neptunian Objects Found in the First Four Years of the Dark Energy Survey. ApJS 247, 32;

Eerste publicatie: 14 maart 2020
Bron: SciNews