Chinese rakettrap valt in de Indische Oceaan

Lancering Lange Mars 5B op 29 april 2021
De Lange Mars 5B met aan boord de kernmodule van het Chinese ruimtestation Tianhe werd op 29 april 2021 gelanceerd vanaf de lanceerbasis Wenchang. Credit: By China News Service, CC BY 3.0, Link

Vanochtend vroeg is een deel van een grote Chinese raket de aardatmosfeer ingedrongen en boven de Indische Oceaan in stukken uit elkaar gevallen, aldus een zegsman van de Chinese ruimtevaartorganisatie.

Volgens officials in Beijing was er weinig gevaar te duchten van het in vrije val verkerende deel van de Lange Mars 5B raket die op 29 april 2021 de eerste module van het nieuwe Chinese ruimtestation in een baan om de Aarde bracht.

Maar de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA en sommige andere experts vonden dat China zich onverantwoordelijk gedroeg omdat een ongecontroleerde terugkeer van een dergelijk groot object altijd leidt tot een risico op schade en slachtoffers.

Volgens het China Manned Space Engineering Office is de rakettrap op 9 mei 2021 om 04:24 uur Nederlandse tijd in de atmosfeer teruggekeerd. Uit de coördinaten die de Chinezen vrijgaven blijkt dat dit in de buurt van de Malediven in de Indische Oceaan is geweest. Er werd bij gezegd dat het grootste deel van het segment uit elkaar viel en tijdens de afdaling werd vernietigd.

Volgens het Amerikaanse militaire Space Command kwam de rakettrap om 04:15 uur boven het Arabische schiereiland terug in de atmosfeer en is het onbekend of het puin op land of in het water terecht is gekomen. Space Track, dat de rakettrap volgde met behulp van Amerikaanse data zei dat de locatie boven Saoedi-Arabië de laatste plek was waar de Amerikanen de rakettrap konden zien.

Waarnemers hebben bevestigd dat de raket daadwerkelijk ten noorden van de Malediven in de Indische Oceaan terecht is gekomen. De afdaling van het segment kwam overeen met de voorspellingen van experts dat al het puin in de oceaan zou zijn terechtgekomen aangezien 70 procent van de planeet bedekt is met water.

Omdat het een ongecontroleerde afdaling was, was er brede publieke belangstelling en speculatie over waar het puin terecht zou komen. Amerikaanse en Europese ruimtevaartautoriteiten waren onder degenen die de raket volgden en probeerden zijn terugkeer te voorspellen.

Beschuldigingen van nalatigheid

Als voorwerpen terugkeren in de atmosfeer dan genereren ze enorme hoeveelheden warmte en wrijving, hierdoor kunnen ze verbranden en uiteenvallen. Maar grotere delen zoals de rakettrap van de Lange Mars 5B doen dit mogelijk niet. Hoewel het risico laag is kunnen hun wrakstukken op het oppervlak van de planeet landen en schade en slachtoffers veroorzaken.

Volgens de pas benoemde NASA-baas Bill Nelson heeft China niet voldaan aan ‘verantwoorde normen met betrekking tot hun ruimtepuin’. Vorig jaar viel puin van een andere Chinese Lange Mars raket op dorpen in Ivoorkust. Hierbij werd schade aangericht maar er vielen geen gewonden of doden.

Die gebeurtenis en degene die vandaag naar beneden kwam behoren tot de op drie na grootste objecten in de geschiedenis die een ongecontroleerde terugkeer in onze atmosfeer maakten.

De onzekerheid en de risico’s van een dergelijke terugkeer leidden tot beschuldigingen dat Beijing zich onverantwoordelijk had gedragen. De Amerikaanse minister van defensie Lloyd Austin suggereerde vorige week dat China nalatig was geweest en NASA-baas Bill Nelson herhaalde dat vandaag na de terugkeer van de rakettrap.

Volgens Nelson moeten ruimtevarende naties de risico’s voor mensen en eigendommen op Aarde van terugkerende voorwerpen uit de ruimte minimaliseren en de transparantie met betrekking tot die operaties maximaliseren. Het is volgens Nelson duidelijk dat China niet voldoet aan de verantwoorde normen met betrekking tot hun ruimtepuin.

China’s ambities in de ruimte

Om dergelijke scenario’s te vermijden hebben sommige experts aangedrongen op een herontwerp van de Lange Mars 5B-raket want deze is niet uitgerust voor een gecontroleerde afdaling in de aardse atmosfeer.

Statistisch gezien was een terugkeer in de oceaan het meest waarschijnlijke en het lijkt erop dat China heeft gegokt en gewonnen (voorlopig althans want we weten nog niet of er ook brokstukken op de Malediven terecht zijn gekomen).

De Chinese autoriteiten hadden het risico echter gebagatelliseerd. De kans om schade toe te brengen aan luchtvaartactiviteiten of (aan mensen en activiteiten) op de grond is extreem laag, aldus een woordvoerder van het Chinese ministerie van buitenlandse zaken afgelopen vrijdag.

Beijing heeft miljarden gestoken in de verkenning van de ruimte om zijn mondiale status en technologische macht te vergroten.

De lancering van de eerste module van zijn ruimtestation, door de Lange Mars 5B raket die vandaag neerkwam, was een mijlpaal in zijn ambitieuze plan om een permanente aanwezigheid in de ruimte tot stand te brengen.

Eerste publicatie: 9 mei 2021
Bron: phys.org