Chinese Tianwen-1 komt met succes in een baan om Mars

Tianwen-1 maakt selfie
De Chinese Tianwen-1 Marsverkenner gezien door een kleine camera die door de ruimtesonde is uitgestoten. De foto is gemaakt toen de Tianwen-1 ongeveer 24 miljoen kilometer van de Aarde was verwijderd. Credit: CNSA

Ook China heeft Mars bereikt. De eerste Chinese Marssonde, Tianwen-1, is volgens Chinese media, vandaag met succes in een baan om Mars gekomen.

Met deze mijlpaal is China de zesde entiteit die een verkenner bij Mars heeft gekregen. Eerder gingen de Verenigde Staten, de Sovjet-Unie, de ESA, India en de Verenigde Arabische Emiraten het land voor. De Hope ruimtesonde van de VAE kwam gisteren, 9 februari 2021, met succes in een baan om de rode planeet.

De prestatie van vandaag is een opmaat voor meer want over een paar maanden, vermoedelijk in mei, moet er een lander/rover paar landen in Utopia Planitia op het noordelijk halfrond van Mars.

Baan Tianwen-1 naar Mars
De baan die de Chinese Tianwen-1 volgde om in een baan om Mars te komen. Credit: CCTV/CNSA

Een ambitieuze missie

In 2011 zette China de eerste stap op weg naar Mars. Toen werd een orbiter met de naam Yinghuo-1 samen met de Russische Phobos-Grunt missie gelanceerd. Helaas mislukte die lancering en Phobos-Grunt kwam niet verder dan een baan om de Aarde. Yinhuo-1 verbrandde samen met de Russische ruimtesonde uiteindelijk in de atmosfeer van de Aarde.

Tianwen-1 is echter een geheel andere missie dan Yinghuo-1. Deze missie is 100% Chinees: ontwikkeld door de China National Space Administration (met wat internationale samenwerking) en met behulp van een Chinese Lange Mars 5 raket in 23 juli 2020 gelanceerd.

Artist impressie Tianwen-1 op Mars
Artist impressie van de Tianwen-1 op het oppervlak van Mars. Credit: Xinhua.

Tianwen-1 is ook een veel ambitieuzere missie dan de eerste orbiter die slechts 115 kilogram woog. Tianwen-1 woog bij de lancering ongeveer 5000 kilogram en bestaat uit een orbiter en een lander/rover duo.

De missie gaat Mars op verschillende manieren bestuderen. Zo zal bijvoorbeeld de orbiter de planeet met behulp van een hoge resolutie camera, een spectrometer, een magnetometer en een radar instrument dat ijs in kaart brengt, bestuderen.

De orbiter dient ook als verbindingssatelliet tussen de rover en de Aarde. Die rover is overigens ook uitgerust met een flink pakket instrumenten. Zo zijn er o.a. camera’s, instrumenten voor geologie en klimatologie aan boord en is er een radar die de bodem van Mars kan doordringen op zoek naar plekken met water.

De lander dient als platform voor de rover zodat die weg kan rijden. Deze constructie is vergelijkbaar met de Chang’e 3 en Chang’e 4 rovers op de Maan.

Als de Tianwen-1 rover en lander in mei een veilige landing weten te maken op de planeet dan is China na de Verenigde Staten het tweede land dat gedurende langere tijd op het oppervlak van Mars aanwezig is. In 1971 maakte de Sovjet-Unie met de Mars 3 de allereerste geslaagde zachte landing op de planeet maar de lander stopte er al na twee minuten mee.

De Tianwen-1 orbiter moet minimaal 1 Marsjaar (ongeveer 687 aardse dagen) mee gaan. De rover zal ongeveer 90 Martiaanse dagen moeten werken. Dat komt overeen met ongeveer 93 aardse dagen.

Komen er nog grotere dingen aan?

Tianwen-1 is de eerste Chinese stap op Mars maar het land wil meer. Omstreeks 2030 wil China materiaal van de rode planeet naar de Aarde halen. Hier op Aarde zou dat veel beter onderzocht kunnen worden op potentiële tekenen van leven en kan het ons meer leren over de overgang van een relatief warme en natte planeet naar de koude woestijn die Mars tegenwoordig is.

NASA heeft vergelijkbare ambities. Op donderdag 18 februari moet de Perseverance rover landen in de Jezero krater. De rover gaat o.a. bodemmonsters van Mars verzamelen die door een latere, gezamenlijke NASA-ESA-missie omstreeks 2021 opgehaald gaan worden.

 

Eerste publicatie: 10 februari 2021
Bron: space.com, xinhua