De Hayabusa maakt steeds betere opnames bij nadering Ryugu

Opname van asteroïde Ryugu door de Japanse Hayabusa ruimtesonde
Deze foto’s van de asteroïde Ryugu zijn op 17 en 18 juni 2018 gemaakt tijdens de nadering van de Japanse ruimtesonde Hayabusa2. De grote zichtbare krater heeft een doorsnede van ongeveer 200 meter. De asteroïde draait loodrecht ten opzichte van zijn baan en heeft ongeveer 7,5 uur nodig om eenmaal om zijn as te draaien. Credit: JAXA, University of Tokyo, Kochi University, Rikkyo University, Nagoya University, Chiba Institute of Technology, Meiji University, University of Aizu and AIST

De Japanse Hayabusa2 ruimtesonde nadert nu in rap tempo de asteroïde Ryugu. Tijdens de nadering is het wetenschappelijke onderzoek al gestart en de foto’s worden met het afnemen van de afstand steeds beter.

De Hayabusa2, gelanceerd in 2014, zal de ongeveer 900 meter grote asteroïde op of omstreeks 27 juni 2018 bereiken. Na de aankomst zal de ruimtesonde drie rovers en een lander landen die op het oppervlak van de asteroïde landen en daar onderzoek gaan doen. Ze zullen ook materiaal verzamelen dat terug naar de Aarde wordt gestuurd.

De laatste foto’s tonen een oppervlak vol met kraters en deuken. Ryugu draait in een retrograde baan om de Zon heen en uitgaande van de laatste gegevens draait de asteroïde eenmaal per 7,5 uur volledig om zijn as. De acrobatie is tegengesteld en de baanrotatie.

De Japanse onderzoekers waren verrast dat Ryugu veel overeenkomsten vertoont met de asteroïde Bennu die binnenkort door de OSIRIS-Rex van de NASA wordt bezocht en de asteroïde 2008 EV5 die door de eerder door de ESA voorgestelde MarcoPolo-R-missie bezocht moet worden. Bennu en 2008 EV5 zijn kleiner en draaien sneller om hun as dan Ryugu maar er zijn overeenkomsten in samenstelling. Er zijn dus verschillen en overeenkomsten die gecombineerd zorgen dat de asteroïden qua vorm op elkaar lijken. Oe dat kan is nog onbekend.

Tot nu toe hebben de bezochte asteroïden allemaal een andere vorm. Het zou dus kunnen zijn dat Ryugu en Bennu de eerste, qua uiterlijk overeenkomstige, asteroïden zijn die worden onderzocht. Volgens de onderzoekers is het interessant om een verklaring te vinden wat deze overeenkomsten wetenschappelijk betekenen.

Opname van de asteroïde Ryugu gemaakt door de Japanse ruimtesonde Hayabusa
Opnames van Ryugu gemaakt op 17 juni 2018 toen de Hatabusa2 tussen de 330 en 240 kilometer verwijderd was. Credit: JAXA, University of Tokyo, Kochi University, Rikkyo University, Nagoya University, Chiba Institute of Technology, Meiji University, University of Aizu and AIST

 

Na aankomst zal de Hayabusa2 op slechts 20 kilometer hoogte over Ryugu vliegen en zullen er tussen september 2018 en juli 2019 een lander en drie rovers worden gedropt. Ook zal de ruimtesonde een zogenaamde “impactor” laten inslaan op het oppervlak waarbij een kunstmatige krater zal ontstaan. Er zal vers materiaal uit de krater worden verzameld en dit materiaal zal naar de Aarde teruggebracht worden voor nader onderzoek. De verwachting is dat dit eind 2020 zal zijn.

Voor al deze activiteiten is het wel nodig om eerst de asteroïde heel goed in kaart te brengen zodat de beste landingsplaatsen gekozen kunnen worden.

Als de draaiingsas van Ryugu in de buurt ligt van de verticale richting op de foto’s dan is dit een heel groot voordeel want dan kan men al tijdens de nadering in een vroeg stadium de hele asteroïde fotograferen. Maar het is ook best mogelijk dat potentiele landingsplaatsen zijn beperkt tot de evenaar van Ryugu. De onderzoekers hebben ruim de tijd om de asteroïde in kaart te brengen en ze gaan ervan uit dat ze geschikte landingsplaatsen zullen vinden voor zowel de drie rovers als de lander zelf.

 

Eerste publicatie: 23 juni 2018
Bron: JAXA, diverse persberichten