De Kepler telescoop is wakker gemaakt en belt naar huis

De Kepler ruimtetelescoop
De Kepler ruimtetelescoop van de NASA . Met behulp van deze telescoop werden exo-planeten met de bosjes tegelijkertijd ontdekt (Credit: NASA/JPL)

De Kepler telescoop is nog steeds niet door zijn brandstof heen. Op 2 augustus ontwaakte de Kepler Space Telescope, die verantwoordelijk is voor de ontdekking van ongeveer 70 procent van de 3800 bekende exoplaneten, uit een slaap die een maand heeft geduurd. De telescoop is volgens planning begonnen met het naar de Aarde zenden van zijn gegevens.

De Kepler is bijna door zijn brandstof heen. In een poging om brandstof te besparen had de NASA de telescoop in een stand-by stand gezet. NASA wilde er zeker van zijn dat er voldoende brandstof over is om de antenne van de telescoop naar de Aarde gericht te houden tijdens de data dump die is uitgevoerd.

Ruimtevaartuigen van de NASA die ver van de Aarde zijn verwijderd maken gebruik van het Deep Space Network om met de Aarde te kunnen communiceren. Dit Deep Space Network bestaat uit een systeem van radiotelescopen die verspreid over de hele wereld staan.

De Kepler werd in maart 2009 gelanceerd. De telescoop heeft een slordige 600 miljoen dollar gekost. Doel was het opsporen van aardachtige planeten in ons sterrenstelsel. De telescoop doet dit door minieme helderheidsveranderingen van sterren waar te nemen. Deze dipjes kunnen worden veroorzaakt door planeten die, gezien door de Kepler, voorlangs de ster trekken

Tijdens de oorspronkelijke missie keek de Kepler voortdurend naar 150.000 sterren en met behulp van die gegevens zijn intussen al meer dan 2300 exoplaneten bevestigd. Deze waarnemingen werden in mei 2013 gestaakt toen de tweede van de vier gyroscopen die de telescoop gebruikt om te richten, uitviel.

In eerste instantie leek de Kepler afgeschreven maar wetenschappers bedachten een manier om met behulp van de zonnewind de positie van de Kepler te stabiliseren. In 2014 gaf NASA groen licht voor deze verlengde K2-missie. Tijdens de K2-misie bestudeert de Kepler in campagnes die steeds 80 dagen duren allerlei kosmische fenomenen waaronder ook exoplaneten. Tijdens de K2-missie zijn tot nu toe 232 exoplaneten gevonden.

Tot nu toe heeft de telescoop tijdens de K2-misie 18 campagnes uitgevoerd. Als er na het uitvoeren van de data dump nog genoeg brandstof over is zal op maandag 6 augustus met campagne 19 worden begonnen.

 

Eerste publicatie: 4 augustus 2018
Bron: diverse persberichten, NASA