01. De Nemeaanse Leeuw

De Nemeaanse Leeuw

In eerste instantie moest Hercules 10 opdrachten uitvoeren i.p.v. 12. Koning Eurystheus besliste dat de eerste opdracht bestond uit het doden van een onkwetsbare leeuw die de heuvels rond Nemea terroriseerde. Als bewijs moest Hercules de huid van de leeuw meebrengen.

Op weg naar deze schijnbaar onmogelijke opdracht kwam onze Hercules in de plaats Cleonae aan alwaar hij logeerde in het huis van de arme ambachtsman Molorchus. Toen zijn gastheer voorstelde om een dier te offeren en te bidden voor een veilige leeuwenjacht vroeg Hercules hem om 30 dagen te wachten. Zou hij terugkeren met de huid van de leeuw dan zouden ze een offer brengen aan Zeus, de koning der goden. Zou hij sterven in de strijd tegen de leeuw dan zou Molorchus het offer opdragen aan Hercules, de held.

Hercules ging naar Nemea en toen hij de leeuw had gevonden in de heuvels rond de stad merkte hij dat zijn pijlen geen vat hadden op de leeuw. Hij volgde de leeuw naar een grot met twee uitgangen. Hij blokkeerde één uitgang en via de andere naderde hij de sterke leeuw. Hij greep de leeuw met zijn machtige armen, de scherpe klauwen negerende, en hield het beest stevig tegen zich aangedrukt totdat het beest stikte.

Hercules ging terug naar Cleonae met de dode leeuw op zijn rug. Op de dertigste dag na zijn vertrek trof hij Molorchus weer en samen offerden ze een dier aan Zeus.

Eurystheus was hogelijk verbaasd dat de held zo een moeilijke opdracht hadvolbracht. De koning werd bang voor Hercules en hij verbood hem de poorten van de stad Mycenae te passeren. Ook liet hij een grote bronzen kruik maken die hij gedeeltelijk begroef zodat hij zich kon verbergen voor Hercules als dat nodig was. De overige opdrachten stuurde Eurystheus met een koerier naar de held omdat hij hem weigerde verder te zien.
Op oude Griekse vazen en sculpturen is Hercules gemakkelijk te herkennen omdat hij altijd wordt afgebeeld in de huid van een leeuw. In oude geschriften is er geen eenduidig antwoord of dit de huid is van de Nemeaanse leeuw of van een andere leeuw die hij op achttienjarige leeftijd doodde.