Hoe groot is Pluto?

Na 76 jaar lang als planeet geclassificeerd te zijn geweest werd Pluto in 2006 gedegradeerd naar dwergplaneet. Dat heeft deels te maken met de grootte maar ook met de geringe aantrekkingskrachten op de hemellichamen om hem heen.

Straal, diameter en omtrek
Pluto heeft een gemiddelde straal van 1151 kilometer, dat is minder dan 20% van de straal van de Aarde. Veel hemellichamen zijn aan de evenaar groter dan aan de polen, bij de Aarde is dat o.a. het geval. De straal van Pluto is gemeten over de polen echter even groot als aan de evenaar. De diameter van Pluto bedraagt 2302 kilometer en dat is ongeveer 2/3 van de diameter van onze Maan.

Als je over de evenaar een rondje loopt over Pluto dan leg je een afstand af van 7232 kilometer.

Men denkt dat Pluto een rotsachtige kern heeft die is bedekt met een dikke laag ijs. Als dit klopt dan betekent dit dat het oppervlak van Pluto aan veranderingen onderhevig is omdat de afstand van de dwergplaneet tot de Zon varieert. Echter de grote afstand tot Pluto maakt het heel moeilijk om goed onderzoek te doen. In 2015 zou dit allemaal kunnen veranderen als de ruimtesonde New Horizons bij de dwergplaneet arriveert om er onderzoek te gaan doen.

Dichtheid, massa en volume
De planeten achter Mars zijn allemaal groot en ze bestaan voornamelijk uit gas. Pluto daarentegen is klein en bestaat voornamelijk uit rots. De massa van Pluto bedraagt 1,31 * 1022 kilogram en dat is 0,2% van de massa die de Aarde heeft. De inhoud van Pluto bedraagt 6.4 miljard kubieke kilometer.

De geringe grootte en massa resulteren in een lage dichtheid van 2,05 gram per kubieke centimeter. Dat is 40% van de dichtheid die de Aarde heeft.

Degradatie tot dwergplaneet
Al sinds de ontdekking in 1930 staat de status van Pluto als planeet ter discussie. Pluto heeft een massa die veel kleiner is dan de 7 grootste manen in het zonnestelsel (De Aardse maan, de vier Galileische manen van Jupiter, de Neptunusmaan Triton en Titan, de grootste maan van Saturnus).

In 2003 werd Eris ontdekt, een ijsachtig object ver buiten de Kuipergordel. In eerste instantie leek Eris groter te zijn dan Pluto. Deze ontdekking zorgde voor een hernieuwd debat onder wetenschappers over wat nu precies een planeet is.

In 2006 formuleerde de Internationale Astronomische Unie criteria waaraan een object moet voldoen om als dwergplaneet geclassificeerd te worden:

  • draait in een baan om de Zon.
  • heeft voldoende massa om een nagenoeg ronde vorm aan te nemen
  • is geen maan bij een andere planeet
  • is niet in staat de omgeving in zijn baan schoon te houden van ruimtepuin.

Rekening houdende met deze criteria dan blijkt dat Pluto niet in staat is om zijn eigen baan schoon te houden en dat komt weer omdat de de aantrekkingskracht van Pluto te gering is ten gevolge van zijn kleine massa.

Eerste publicatie: 22 november 2012
Laatste wijziging: 2 maart 2014