Hoe lang duurt een jaar op Mercurius?

Het oppervlak van Mercurius

Detailopname van het oppervlak van Mercurius. De foto is gemaakt door de MESSENGER-sonde.

Mercurius is een planeet van extremen. Het is de meest nabije planeet tot de Zon en heeft daardoor te maken met extreem hoge temperaturen aan het oppervlak. Maar omdat de planeet nagenoeg geen atmosfeer heeft en erg langzaam om zijn as draait varieert de temperatuur tussen extreem heet en extreem koud. Het betekent ook dat de naar de Zon toe gerichte zijde lange dagen kent en de van de Zon afgekeerde zijde extreem lange nachten heeft.

De nabijheid tot de Zon betekent da de planeet snel om de Zon draait. Mercurius heeft ongeveer 88 Aardse dagen nodig voor een enkele omwenteling om de Zon. De snelle baanperiode en de trage rotatieperiode zorgen er voor dat een jaar op Mercurius korter is dan een dag op Mercurius.

Baanperiode

Mercurius bevindt zich op een gemiddelde afstand van 57.909.050 kilometer van de Zon. Dat komt over een met 0,387 Astronomische Eenheden. Die afstand is ongeveer een derde van de afstand tussen de Aarde en de Zon. De baan van Mercurius is sterk excentrisch en varieert tussen 46 miljoen kilometer in het perihelium tot 70 miljoen kilometer in het aphelium.

Net zoals alle andere planeten beweegt Mercurius sneller als de planeet zich in het perihelium bevindt en op zijn langzaamst in het aphelium. Door de korte afstand tot de Zon bedraagt de gemiddelde baansnelheid van Mercurius 47,362 kilometer per seconde. Dat is ongeveer 170.5000 kilometer per uur.

Met deze snelheid draait Mercurius in 87,969 Aardse dagen oftewel 0,24 Aardse jaren eenmaal om de Zon. We kunnen dus stellen dat een jaar op Mercurius bijna net zo lang duurt als 3 maanden hier op Aarde.

Siderische en zonnedag

Astronomen dachten vroeger dat Mercurius in een gebonden rotatie om de Zon draaide waarbij de rotatieperiode overeenkwam met de baanperiode. Dit zou betekenen dat altijd dezelfde zijde naar de Zon toe zou zijn gericht waarbij dus één zijde altijd extreem zonnig en heet was en de andere zijde extreem koud en altijd donker was.

Echter, betere waarnemingen en studies van de planeet brachten aan het licht dat de planeet heel langzaam, met een periode van 58,646 dagen eenmaal om zijn as draait. Vergeleken met de baanperiode van 88 dagen betekent dit dat Mercurius een resonantie van 3:2 kent. Dit betekent dat de planeet drie keer om zijn as draait en in dezelfde tijd twee keer om de Zon draait.

Een ander gevolg van deze resonantie is dat het verschil tussen de tijd dat de planeet nodig heeft om eenmaal om zijn as te draaien (een siderische dag) en de tijd die nodig is voor dat de Zon weer op dezelfde plaats aan de Mercuriushemel staat (een zonnedag), heel erg groot is. Op Mercurius duurt het 176 dagen voor een zonsopkomst, ondergang en terugkeer op dezelfde plaats aan de hemel. Dit betekent dat een dag op Mercurius even lang duurt als 2 Mercuriusjaren.

Mercurius is dus best een extreme plaats. Niet alleen als gevolg van de temperaturen aan het oppervlak die variëren van extreem heet tot extreem koud maar ook doordat een enkele dag op de planeet net zo lang is als 6 maanden op Aarde. Tel daarbij nog de afwezigheid van een noemenswaardige atmosfeer en de enorme hoeveelheden straling die de planeet ontvangt van de Zon en je begrijpt dat dit geen plaats is waar leven kan voorkomen.

Eerste publicatie: 19 februari 2017
Bron: UniverseToday

Overige artikelen over Mercurius: Hoe groot is Mercurius? Hoe heet is het op Mercurius? Hoe is Mercurius ontstaan? De atmosfeer van Mercurius, De afstand van Mercurius tot de Zon, De samenstelling van Mercurius, Mercurius in cijfers