Iets groots heeft vroeger Uranus geraakt

De ashelling van Uranus
De ashelling van Uranus

Uranus is zo vreemd omdat er miljarden jaren gelden een gigantische botsing heeft plaatsgevonden met een groot object.

Nieuw onderzoek bevestigt dat de botsing met een object dat ongeveer twee keer zo groot was als de Aarde kan hebben geleid tot de enorme ashelling van Uranus en ook andere vreemde zaken bij Uranus kan verklaren.

Uranus is in verschillende opzichten een unieke planeet. Alle planeten in het zonnestelsel draaien in min of meer dezelfde manier maar Uranus ligt bijna volledig op zijn zijde. En dit is niet het enige afwijkende aan deze planeet.

Uranus heeft ook een heel erg vreemd magneetveld en daarbij is de planeet ook nog eens extreem koud. Gezien de afstand tot de Zon zou de planeet eigenlijk warmer moeten zijn. Onderzoekers van de universiteit van Durham in het Verenigd Koninkrijk hebben een botsing met een zwaar, ijsachtig object vier miljard jaar geleden gesimuleerd om daarmee enkele vreemde dingen aan Uranus te kunnen verklaren.

Om beter te kunnen begrijpen hoe de inslag de evolutie van Uranus heeft beïnvloed maakten de onderzoekers gebruik van een supercomputer. Met deze supercomputer werden verschillende simulaties uitgevoerd van zware botsingen. Het was voor het eerst dat dit werd gedaan. De simulaties bevestigen een ouder onderzoek dat stelt dat de grote ashelling van Uranus is veroorzaakt door een hevige botsing met een zwaar object.

De onderzoekers denken dat dit object vermoedelijk een jonge protoplaneet was bestaande uit gesteente en ijs. Deze botsing is eigenlijk de enige manier om de ashelling van Uranus te verklaren zeggen de onderzoekers.

Verbazingwekkend genoeg bleef de atmosfeer van Uranus intact. De onderzoekers denken dat dit komt doordat het object de planeet heeft geschampt waarbij de klap hard genoeg was om de draaiingsas te laten kantelen maar niet krachtig genoeg om de atmosfeer te beschadigen.

Het is heel waarschijnlijk dat dit soort gebeurtenissen heel gewoon zijn in het heelal. Alles wijst erop dat tijdens het ontstaan van planeten dergelijke grote inslagen veel voorkomen en het nu uitgevoerde onderzoek wordt dan ook belangrijk geacht voor het onderzoek naar potentieel bewoonbare exoplaneten.

Maar dit enorme object dat op Uranus crashte richtte meer schade aan dan alleen een verandering in de ashelling. Uitgaande van het nieuwe onderzoek is er uit het afval van het object op Uranus een hele dunnen laag ontstaan die de hitte vanuit het binnenste van de planeet tegenhoudt. Dit zou gedeeltelijk kunnen verklaren waarom de buitenste delen van de atmosfeer van Uranus zo extreem koud zijn.

Maar de botsing zou ook nog twee andere merkwaardige eigenschappen van Uranus kunnen verklaren. Ten eerste zou de botsing het ontstaan van enkele manen van Uranus kunnen verklaren. De onderzoekers denken dar de inslag rotsen en ijs in een baan om de nog jonge planeet heeft gebracht en uit dat puin zijn enkele van de 27 manen van Uranus ontstaan. Daarnaast denken ze dat de botsing verantwoordelijk is voor het veranderen van de rotatie van enkele manen die al bestonden voor de inslag.

Als laatste denken de onderzoekers dat door de botsing in het binnenste van de planeet grote stukken ijs en gesteente smolt waardoor ook het magneetveld van de planeet is gaan kantelen.

De onderzoekers hebben de botsing met veel nauwkeurigere simulaties nogmaals te kunnen uitvoeren waardoor ze de evolutie van Uranus mogelijk beter gaan begrijpen. Met dergelijke simulaties proberen de onderzoekers ook de chemische samenstelling atmosfeer van de planeet beter te kunnen verklaren.

Bron:

Eerste publicatie: 8 juli 2018