Japanse Hayabusa2 neemt samples van asteroïde Ryugu

Hayabusa2 daalt af naar Ryugu
De Japanse ruimtesonde Hayabusa2 nam deze foto op 21 februari 2019 tijdens zijn afdaling naar de asteroïde Ryugu. De schaduw van de ruimtesonde is zichtbaar op het oppervlak van de asteroïde. Het lukte de Hayabusa2 om materiaal van de asteroïde te verzamelen. Credit: JAXA.

De ruimtesonde Hayabusa2 verzamelde op 21 februari 2019 met succes materiaal van de 900 meter grote asteroïde Ryugu. Dit is door officials van het Japan Aerospace Exploration Agency (JAXA) bevestigd.

De Hayabusa2 spiraliseerde langzaam naar het oppervlak van Ryugu en schoot van korte afstand een 5 gram zware kogel van wolfraam in een stuk gesteente. De hierbij vrijkomende fragmenten werden verzameld in een speciaal daarvoor ontwikkelde container, aldus JAXA tijdens de toelichtende persconferentie.

Om 23:30 uur UT kondigde de missieleiding aan dat er opdracht was gegeven aan de Hayabusa2 om de kogel af te voeren en dat de Hayabusa2 zich volgens planning had verwijderd van de steroïde. Het duurde echter enige uren voordat men de bevestiging had dat de kogel inderdaad was afgevuurd en dat er daadwerkelijk materiaal van de asteroïde was verzameld.

Hayabusa2 werd in december 2014 gelanceerd en arriveerde in juni 2018 bij de asteroïde Ryugu. De missie had al verschillende keren contact gemaakt met het oppervlak van de asteroïde: in september 2018 werden er twee kleine springende rovers gedropt en enkele weken later daalde de kleine lander MASCOT af naar het oppervlak van Ryugu.

Na 17 uur werk aan het oppervlak waren de accu’s van MASCOT leeg. MASCOT had iets langer gefunctioneerd dan verwacht. De twee door zonne-energie aangedreven springers, die Uil en Oehoe worden genoemd, werken nog steeds.

Het belangrijkste doel van de Hayabusa2 is het leveren van een bijdrage aan onze kennis over de vroege geschiedenis en de evolutie van ons zonnestelsel en de rol die koolstofrijke asteroïden zoals Ryugu mogelijk hebben gespeeld bij de ontwikkeling van leven op Aarde.

Het verzamelde materiaal speelt een belangrijke rol want het zal in december 2020 in een speciale capsule worden afgeleverd op Aarde. Wetenschappelijke laboratoria op Aarde kunnen dan het materiaal met veel geavanceerdere apparatuur onderzoeken dan wetenschappers in een enkel ruimtevaartuig kunnen proppen.

De totale buit aan materiaal zal vermoedelijk groter zijn dan de hoeveelheid die de Hayabusa2 gisteren heeft verzameld want er staan nog twee afdalingen naar het oppervlak in de planning. De tweede poging om materiaal te verzamelen zal veel lijken op die van gisteren maar de derde en laatste zal heel anders zijn. Dan zal de Hayabusa2 een koperen projectiel afvuren, daarna even wachten tot het stof een beetje is neergedwarreld waarna er materiaal uit de ontstane krater zal worden geschept. Dit ondergrondse materiaal is nog nooit beïnvloed door veroudering als gevolg van straling uit de ruimte.

De gisteren uitgevoerde manoeuvre die drie dagen duurde stond oorspronkelijk gepland voor oktober 2018 maar uit de foto’s die de Hayabusa2 had gemaakt was gebleken dat het oppervlak van Ryugu veel ruwer was dan gedacht waardoor het veel meer tijd heeft gekost om een geschikte en veilige plek uit te zoeken voor het verzamelen van het monstermateriaal.

Hayabusa2 is niet de enige missie die materiaal van een asteroïde wil verzamelen. Sinds 31 december 2018 bevindt de OSIRIS-Rex van de NASA zich in een baan om de asteroïde Bennu. OSIRIS-Rex heeft een vergelijkbaar doel als de Hayabusa2 missie. OSIRIS-Rex moet medio 2020 materiaal van Bennu verzamelen. Dit materiaal moet dan in september 2023 op Aarde worden afgeleverd.

Beide ruimtesondes zijn een vervolg op de oorspronkelijke Hayabusa missie die in 2005 bij de rotsachtige asteroïde Itokawa arriveerde. In 2010 bracht de Hayabusa kleine stukjes van deze asteroïde terug naar de Aarde. Deze eerste Hayabusa-missie had meer materiaal moeten verzamelen maar het afvuren van de kogel verliep niet zoals gepland.

 

Eerste publicatie: 22 februari 2019