Maantje gevonden bij Makemake

De maan van Makemake
Op de linkerfoto is de maan van Makemake zwak te zien in de gloed van de dwergplaneet. Op de rechterfoto verdwijnt de maan helemaal in de gloed. De foto’s zijn met tussenpozen van twee dagen verschil gemaakt m.b.v. de Wide Field Camera 3 van de Hubble Space Telescope. Credit: NASA/Hubble/SWRi.

Een team van astronomen heeft een donkere maan ontdekt in een baan om de dwergplaneet Makemake. Makemake is één van de vier grote dwergplaneten in de Kuipergordel. De ontdekking werd op 27 juni gepubliceerd in de Astrophysical Journal Letters.

De maan is ontdekt op opnames die door de Wide Field Camera 3 van de Hubble Space Telescope werden gemaakt. De naam heeft de bijnaam MK2 gekregen. De maan is ongeveer 1300 maal lichtzwakker dan Pluto.

De maan bleef lang onontdekt omdat we bijna van de zijkant tegen de baan aankijken waardoor de maan zich voornamelijk in de schaduw van de dwergplaneet bevindt. Makemake is één van de grootste en helderste objecten in de Kuipergordel. Alleen Pluto is groter en helderder. De maan heeft een doorsnede van naar schatting minder dan 160 kilometer terwijl Makemake een doorsnede heeft van ongeveer 1400 kilometer. Makemake werd in 2005 ontdekt, de dwergplaneet heeft de vorm van een rugbybal en is bedekt met bevroren methaan.

Nu er een maan is ontdekt kan die gebruikt worden voor het berekenen van de massa en de dichtheid van Makemake. Ook kunnen de banen van beiden gebruikt worden om de herkomst en de geschiedenis van het systeem beter te begrijpen. Ook kunnen Makemake en zijn begeleider nu beter worden vergeleken met andere systemen.

Met de ontdekking van MK2 hebben alle vier de nu bekende dwergplaneten in de Kuipergordel één of meerdere manen. Volgens de ontdekkers duidt het feit dat de maan van Makemake zo lang onzichtbaar bleef er op dat andere grote Kuipergordel objecten mogelijk ook verborgen manen hebben.

Voordat MK2 werd ontdekt suggereerde de afwezigheid van een maan dat Makemake vroeger aan een grote inslag is ontsnapt. Nu zullen wetenschappers de dichtheid gebruiken om te berekenen of de maan is ontstaan tijdens een grote inslag of dat het maantje is ingevangen door de zwaartekracht van Makemake. Nu dat bij alle dwergplaneten in de Kuipergordel manen zijn gevonden denkt men dat in dit deel van het zonnestelsel in het verre verleden grote botsingen heel normaal waren.

Lees meer over Makemake op Kuuke’s Sterrenbeelden.

Bron: diverse persberichten, 28 juni 2016