Mars helikopter Ingenuity voltooit ook de 18de vlucht

Ingenuity gaat gewoon door. Opnieuw heeft de kleine helikopter van de NASA een geslaagde vlucht gemaakt over de rode planeet. Aldus NASA in een Twitter-bericht op 17 december.

Ingenuity fotografeert zijn eigen schaduw
NASA’s Ingenuity Mars helikopter maakte met behulp van zijn navigatiecamera op 15 december 2021, tijdens de 18de vlucht, deze opname van zijn eigen schaduw. Credit: NASA/JPL-Caltech.

Ingenuity legde een afstand van 230 meter af en deed dit met een gemiddelde snelheid van 9 kilometer per uur. Deze vlucht duurde 124,3 seconden en vond plaats op woensdag 15 december 2021, aldus NASA-officials.

De 1,8 kilogram zware Ingenuity landde in februari 2021 samen met de Perseverance rover van de NASA op de bodem van de 45 kilometer grote Jezero krater. Hier bevond zich enkele miljarden jaren geleden een groot meer en een rivierdelta.

Het belangrijkste doel van Ingenuity was aantonen dat het mogelijk is om te vliegen in de ijle atmosfeer van Mars. De kleine helikopter kreeg daarvoor vijf vluchten aangewezen. Vanwege het succes van die vluchten en de goede conditie van de helikopter werd de missie verlengd. Tijdens die verlengde missie worden de vluchten steeds moeilijker en dient de helikopter nu ook als verkenner voor Perseverance.

De helikopter presteert uitzonderlijk goed. In totaal heeft Ingenuity er ondertussen bijna 33 vliegminuten door de Martiaanse atmosfeer op zitten en zijn er ondertussen tien verschillende vliegveldjes bezocht op de rode planeet.

“Weinigen dachten dat dachten dat we één vlucht zouden halen en nog minder tot vijf. En niemand dacht dat we zover zouden komen”, aldus Ingenuity-teamleider Teddy Tzanteros van het Jet Propulsion Laboratory in een verklaring eerder deze week. “De voortdurende operaties van de helikopter getuigen van de robuustheid van het ontwerp en de toewijding en passie van het kleine operationele team.”

Dat betekent niet dat alle perfect soepel is verlopen voor de kleine helikopter. Tijdens de 6de vlucht, die plaatsvond op 23 mei, kreeg Ingenuity bijvoorbeeld een storing die de stroom navigatiebeelden naar de boordcomputer onderbrak.

En de communicatie tussen Ingenuity en Perseverance werd tijdens de landing van de helikopter tijdens vlucht 17, die op 5 december 2021 plaatsvond, verstoord. Deze complicatie vertraagde de beoordeling door het missieteam van deze vlucht, die uiteindelijk als een volledig succes werd beschouwd. (Alle gegevens en beelden van de helikopter bereiken de Aarde via Perseverance en de Mars orbiters.)

Sommige mensen hebben gespeculeerd dat de communicatie-uitval op 5 december mogelijk verband houdt met log4j, een veelgebruikte programmeercode die is ontwikkeld door de non-profit Apache Software Foundation en waarvan onlangs is onthuld dat deze een fout bevat waardoor deze kwetsvaar kan zijn voor hackers. Maar dit is niet het geval zeiden JPL-functionarissen.

De Ingenuity helikopter draait geen Apache of log4j en is ook niet vatbaar voor de log4j-kwetsbaarheid. NASA neemt cyberbeveiliging zeer serieus en om deze reden bespreekt het agentschap ook geen details met betrekking tot de cyberbeveiliging van bedrijfsmiddelen, aldus een verklaring van donderdag 18 december 2021.

De onderbreking in de datacommunicatie tussen Ingenuity en Perseverance tijdens vlucht 17 deed zich voor toen het signaal geblokkeerd werd door hoger gelegen terrein tussen de twee op het moment dat Ingenuity begon aan zijn afdaling. In feite vloog Ingenuity achter een heuvel buiten het gezichtsveld van de rover waardoor de snelle communicatie tussen de twee ruimtevaartuigen even werd onderbroken.

Eerste publicatie: 19 december 2021
Bron: NASA & space.com