Methaan gevonden in Marsmeteorieten

marsmeteoriet

Wetenschappers hebben minuscule sporen van methaan gas aangetroffen in zes verschillende meteorieten die van Mars afkomstig zijn.

Inspanningen om te beoordelen of er mogelijk leven kan zijn op de planeet Mars hebben een impuls gekregen door het werk van onderzoekers die methaan hebben aangetroffen in gesteente dat van de rode planeet afkomstig is.

Het onderzoek is uitgevoerd in een samenwerkingsverband met verschillende universiteiten. Er zijn monsters onderzocht van meteorieten waarvan men zeker weet dat ze van Mars afkomstig zijn. De zes onderzochte meteorieten bevatten allemaal methaan.

Het belang van deze ontdekking is gelegen in het feit dat het methaan mogelijk als voedselbron kan zijn gebruikt door eenvoudige levensvormen onder het Mars-oppervlak. Eigenlijk op dezelfde manier als dit op Aarde plaats vindt.

Eén van de meest opwindende ontwikkelingen in het Mars-onderzoek is het idee van methaan in de atmosfeer van Mars. Ruimtesondes die momenteel in een baan om de planeet draaien zoeken er naar maar ook aangekondigde missies gaan er naar zoeken. Het is echter onduidelijk of dit methaan er echt is en waar het dan vandaan zou moeten komen. Volgens de onderzoekers duidt de ontdekking van methaan in de meteorieten dat er grote voorraden op de planeet moeten voorkomen.

Het is belangrijk want als er vroeger eenvoudig leven voorkwam onder het oppervlak dan zou het methaan als voedselbron gebruikt kunnen hebben net zoals microben dat doen op verschillende plaatsen op Aarde.

De ontdekking is absoluut geen bewijs dat er ooit leven voorkwam op Mars maar het maakt duidelijk dat het zoeken naar bronnen van methaan op de planeet de moeite waard is.

Buiten mogelijk primitief leven is de ontdekking van methaan belangrijk omdat methaan de bron is voor meer complexe organische moleculen. Het onderzoek impliceert dat op andere rotsachtige vulkanische planeten in ons sterrenstelsel ook methaan kan voorkomen dat een bijdrage kan leveren aan de ingewikkeldere bouwstenen voor leven.

De methode die de onderzoekers hebben gebruikt is in staat om extreem kleine hoeveelheden methaan gas te detecteren. Er zijn plannen om in de toekomst meer meteorieten te gaan analyseren.

Zelfs als het gevonden methaan vroeger niet is gebruikt als voedselbron voor microben dan nog is het een interessante ontdekking want het duidt op de aanwezigheid van een warm, nat en chemisch reactieve omgeving. Heel anders dan hoe Mars er nu uit ziet.

 

Bron: diverse persberichten, 18 juni 2015