Mogelijk tweede planeet gevonden bij Proxima Centauri

proxima centauri b
Artist impression van Proxima Centauri b. Deze planeet heeft de grootte van de Aarde en draait rond de rode dwerg Proxima Centauri. Proxima b heeft mogelijk nog een buur. Astronomen hebben een kandidaat-planeet gevonden in het systeem. Credit: ESO/M. Kornmesser

Astronomen hebben een kandidaat planeet gevonden in een baan om de ster Proxima Centauri. Dit is een zwakke rode dwerg die ongeveer,2 lichtjaar van ons is verwijderd. Eer is al een planeet bekend bij Proxima Centauri. Deze planeet, Proxima Centauri b, heeft ongeveer de grootte van de Aarde.

HARPS

De mogelijke planeet heeft de aanduiding Proxima Centauri c. De onderzoekers benadrukken dat het bestaan van de planeet nog niet onomstotelijk vaststaat. De waarnemingen zijn gedaan met de High Accuracy Radial velocity Planet Searcher. Dit instrument, HARPS, is gekoppeld aan een telescoop van de ESO. Deze telescoop bevindt zich in Chili en maakt deel uit van de La Silla sterrenwacht. Men zag met behulp van HARPS kleine bewegingen van de ster die mogelijk worden veroorzaakt doordat planeten aan de ster trekken. De gegevens van HARPS leidden al tot de ontdekking van Proxima b en verschillende andere exoplaneten.

Proxima b draait in de bewoonbare zone van Proxima Centauri. Dit is de zone waar aan het oppervlak van een object vloeibaar water voor kan komen. Maar het is onbekend of Proxima b geschikt is voor leven zoals wij dat op Aarde kennen. De planeet draait in een gebonden rotatie om de ster heen end at betekent dat een zijde mogelijk gloeiend heet is en de andere zijde steenkoud. Bovendien kunnen de uitbarstingen van Proxima Centauri lang geleden de atmosfeer van de planeet al hebben gestript.

Mocht Proxima c worden bevestigd dan zullen discussies over de mogelijke bewoonbaarheid niet oplaaien want de potentiële planeet bevindt zich op een afstand van 1,5 Astronomische Eenheden van de ster. Dat betekent dat het er veel te koud is voor vloeibaar water. Proxima c heeft een grootte van ongeveer 6 * de Aarde.

(Eén Astronomische Eenheid is de gemiddelde afstand tussen de Zon en de Aarde. Deze afstand bedraagt 250 miljoen kilometer. Omdat Proxima Centauri een zwakke rode dwerg is, is 1,5 AE ver buiten de bewoonbare zone van de ster.)

Wachten op bevestiging

Die wijde baan zorgt er ook voor dat het een hele uitdaging is om Proxima c waar te nemen. De invloed van de planeet op de ster is heel klein. De onderzoekers zijn vol vertrouwen over de waarneming maar geven aan dat die nog steeds voorlopig is. Zo is het artikel waarin het resultaat is beschreven ingediend voor een prepublicatie nog steeds niet geaccepteerd

Bevestiging dat de planeet bestaat moet komen van aanvullende waarnemingen door bijvoorbeeld HARPS of soortgelijke instrumenten. Ook  de Europese GAIA telescoop in de ruimte zou een bijdrage kunnen leveren.

Als de planeet daadwerkelijk bestaat dan opent dit mogelijkheden. Zo zouden telescopen in de nabije toekomst de planeet rechtstreeks kunnen fotograferen.

 

Eerste publicatie: 13 april 2019
Bron: diverse persberichten