NASA en SpaceX kijken hoe de levensduur van Hubble te verlengen

NASA en SpaceX zijn een overeenkomst aangegaan om de haalbaarheid te onderzoeken om de Hubble ruimtetelescoop naar een hogere baan te brengen met als doel de levensduur van de telescoop te verlengen. Aldus NASA in een persbericht.

De Hubble Space Telescope
De Hubble Space Telescope fotografeert al meer dan 31 jaar lang, 24 uur per dag, zeven dagen per week en 365 dagen per jaar de onmetelijke ruimte. Credit: NASA

De befaamde telescoop is sinds 1990 actief en draait op een hoogte van ongeveer 540 kilometer om de Aarde heen. Deze baan wordt in de loop der tijd steeds kleiner.

Hubble heeft geen voortstuwing aan boord om de kleine maar nog steeds aanwezige atmosferische weerstand in dit gebied van de ruimte tegen te gaan. De hoogte werd tijdens eerdere Spaceshuttlemissies steeds gecorrigeerd.

De voorgestelde nieuwe inspanning zou een Dragon-capsule van SpaceX omvatten.

NASA werd een paar maanden geleden door SpaceX benaderd met het idee voor een onderzoek of een commerciële bemanning zou kunnen helpen de Hubble een nieuwe impuls te geven. Het onderzoek zou kostenneutraal voor NASA worden gedaan.

Er zijn overigens nog geen concrete plannen om een dergelijke missie uit te voeren of te financieren. Eerst zullen de technische uitdagingen beter in kaart moeten zijn gebracht.

Een van de belangrijkste obstakels zou zijn dat de Dragon, in tegenstelling tot de Spaceshuttles, geen robotarm heeft en voor een dergelijke missie moet worden aangepast.

SpaceX stelde het idee voor in samenwerking met het Polaris-programma, een particulier ruimtevaartbedrijf onder leiding van de miljardair Jared Isaacman. Hij charterde vorig jaar een SpaceX Crew Dragon om met drie andere privé-astronauten om de Aarde te draaien.

Crew Dragon Resilience nadert het International Space Station
De Crew Dragon Resilience nadert het International Space Station: credit: NASA TV

Volgens Isaacman past het verhogen van de baan van Hubble binnen de parameters van zijn Polaris-programma. Hubble is misschien wel een van de meest waardevolle instrumenten in de wetenschappelijke geschiedenis en Hubble blijft belangrijke ontdekkingen doen. Waaronder dit jaar de waarneming van de verste individuele ster ooit gezien. Deze ster, Earendel genaamd, is ongeveer 12,9 miljard lichtjaar van ons verwijderd.

De huidige voorspelling is dat Hubble gedurende dit decennium nog actief zal blijven met een kans van 50% om in 2037 uit zijn huidige baan te komen.

Eerste publicatie: 30 september 2022
Bron: NASA