NASA heeft je hulp nodig bij het vinden van wolken op Mars

Cloudspotting on Mars is een nieuw initiatief voor het publiek om samen te werken met NASA om de atmosfeer van Mars te bestuderen. NASA geeft daarom 16 jaar aan gegevens vrij.

Wolken op Mars gefotografeerd door de Curiosity rover.
De Curiosity rover zag deze wolken op 19 maart 2021. Credit: NASA/JPL-Caltech/MSSS

Het landschap van Mars is rotsachtig en kaal maar de lucht van de planeet bevat soms aanwijzingen voor het verleden in de vorm van wolken. NASA’s nieuwe Cloudspotting in Mars-project is een wetenschappelijk initiatief waarmee het publiek deel kan uitmaken van nieuw onderzoek. NASA wil graag weten wat er is gebeurd met de atmosfeer van Mars die nu veel ijler is dan die ooit was.

Cloudspotting on Mars roept burgerwetenschappers op met als doel om gewone burgers de NASA te helpen de geschiedenis van de atmosfeer van Mars te begrijpen. Geologisch bewijs op Mars geeft aan dat de nu kale planeet ooit de thuisbasis was van stromende rivieren en uitgestrekte meren. Dit brengt wetenschappers ertoe te geloven dat de atmosfeer van de planeet lang geleden veel dikker was. Tegenwoordig schat NASA dat de atmosfeer van Mars slechts 1% zo dicht is als die van de Aarde. Maar wetenschappers weten niet zeker hoe het zo is gekomen. Met Cloudspotting on Mars heeft het publiek toegang tot meer dan 16 jaar atmosferische gegevens die door de Mars Reconnaissance Orbiter sinds 2005 zijn verzameld. NASA hoopt dat het project het publiek iets zal leren over het weer op Mars terwijl wetenschappers buiten NASA potentieel in staat worden gesteld om na te gaan hoe de atmosfeer van de rode planeet is geëvolueerd.

Volgens het Jet Propulsion Laboratory van de NASA heeft men nu meer dan 16 jaar aan waardevolle gegevens die doorzocht kunnen worden. Die laten zien hoe temperaturen en wolken gedurende de verschillende seizoenen en van jaar tot jaar veranderen. Maar voor een klein team is het enorm veel data om te doorzoeken.

Spelende met Cloudspotting on Mars merk je meteen dat het bedrieglijk eenvoudig en best wel leuk is om op wolken te jagen. Je krijgt verschillende percelen met infraroodgegevens van de Marsatmosfeer te zien. Deze zijn verzameld door de Mars Climate Sounder aan boord van de Mars Reconnaissance Orbiter. De horizontale as van elk van deze grafieken vertegenwoordigt o tot 4 uur van links naar rechts. De verticale as een hoogte van 0 tot 100 kilometer vanaf het oppervlak van Mars. Wolken verschijnen als bogen omdat, zoals NASA het uitlegt, als de ruimtesonde door zijn baan beweegt, wolken lijken op te stijgen van achter de atmosfeer naar een grotere hoogte en dan weer vallen. Dit leidt tot een boogachtige vorm in de gegevens. De top van de boog is de werkelijke hoogte van de wolk en deze punten zijn gemarkeerd met een groen dradenkruis.

Wolkenzoekers gaan zoeken naar bogen in de gegevens van Sounder, hier groen gemarkeerd. Gif: NASA.

Terwijl het publiek hun bevindingen indient kunnen nieuwsgierige hobbyisten NASA-wetenschappers helpen de 16 jaar aan gegevens te doorzoeken om de atmosferische geschiedenis van mars samen te voegen. Afgezien daarvan is het Cloudspotting on Mars-project gewoon een heel leuke manier om het publiek geïnteresseerd te krijgen in de inspanningen van NASA. Terwijl NASA zich opmaakt voor een terugkeer naar de Maan is Cloudspotting on Mars een geweldige manier om de fascinatie en interesse van het publiek voor ons zonnestelsel op gang te brengen.

Eerste publicatie: 3 juli 2022
Bron: NASA