New Horizons maakte foto’s op record afstand van de Aarde

KBO 2012HZ84 en KBO 2012HE85
De New Horizons heeft met behulp van zijn Long range Reconnaissance Imager (LORRI) verschillende Kuipergordelobjecten en dwergplaneten onder verschillende hoeken gefotografeerd. Ook verschillende Centauren zijn onderzocht op stof en ringen. Op deze valse-kleurenopnames uit december 2017 zijn de Kuipergordelobjecten 2012HZ84 (links) en 2012 HE85 (rechts) zichtbaar. Ze zijn gefotografeerd oor de New Horizons toen die zich op de grootste afstand tot de Aarde bevond. Het zijn daarnaast ook de meest nabije opnames ooit van Kuipergordelobjecten. (credit: NASA/JHUAPL/SwRI).

 

In juli 2015 schreef de New Horizons geschiedenis door als eerste ruimtesonde een scheervlucht te maken langs de dwergplaneet Pluto en zijn manen. Tijdens de scheervlucht verzamelde de verkenner bergen gegevens over het oppervlak, de samenstelling, de atmosfeer en de manen van de dwergplaneet. Ook werden er schitterende foto’s gemaakt van de dwergplaneet waarop bergketens, bevroren vlaktes en andere opmerkelijke structuren zichtbaar zijn.

Sinds het bezoek aan Pluto is de New Horizons verder op weg de Kuipergordel in opzoek naar nieuwe historische ontmoetingen. Als voorbereiding hierop worden er regelmatig met de Long Range Reconnaissance Imager (LORRI) opnames gemaakt over grote afstanden. Deze foto’s zijn nu de meest verre foto’s die ooit dor een ruimtesonde zijn gemaakt.

Momenteel is de New Horizons ongeveer 6,12 miljard kilometer verwijderd van de Aarde. Dat betekent dat de foto’s die vanaf dit punt zijn gemaakt toen de New Horizons 40,9 Astronomische Eenheden (ongeveer 41 * de afstand Aarde – Zon) van ons was verwijderd. Dat is een beetje verder dat de beroemde “Pale Blue Dot”-foto die de Voyager 1 maakte toen die 6,1 miljard kilometer (40,5 AE) van de Aarde was verwijderd. Deze historische opname werd gemaakt op 14 februari 1990 (Valentijnsdag) op aangeven van de beroemde astronoom Carl Sagan. In die tijd maakte Sagan deel uit van het Voyager-team en hij adviseerde om de Voyager-1 nog eenmaal terug te laten kijken naar de Aarde voordat de ruimtesonde zou verdwijnen aan de rand van ons zonnestelsel. Meer dan 27 jaar lang was dit de meest verre opname.

In december 2017 begon het New Horizon team met routinetesten van de LORRI. Deze testen bestonden uit het fotograferen van de “wens put”-nevel – NGC 3532, een open sterrenhoop op een afstand van ongeveer 1321 lichtjaar van de Aarde in het sterrenbeeld Carina – Kiel. Deze opname was belangrijk omdat deze open sterrenhoop op 20 mei 1990 het eerste object was dat met de Hubble Space Telescope werd bestudeerd. Deze opname verbrak het record van de Voyager 1 waarna de New Horizons naar objecten keek die zich op zijn route bevinden. Over krap een jaar zal de New Horizons zijn volgende doel bereiken en de LORRI wordt nu gebruikt om te kijken of er op de route ernaar toe stof en ruimtepuin is te verwachten.

Wens put sterrenhoop - NGC3532
Afbeelding van de “wensput”-sterrenhoop, genomen op 5 december 2017 door de LORRI van de New Horizons. Credit: NASA/JHUAPL/SwRI

Twee uur na het verbreken van het record met de “wens put”-nevel fotografeerde de New Horizons de Kuipergordelobjecten 2012 HZ84 en 2012 HE85 waarmee opnieuw een record werd gevestigd door de beste close-ups van een Kuipergordelobject te maken.

De New Horizons-missie heeft verschillende records opgeleverd. Het was de eerste missie die Pluto verkende, de eerste missie die de Kuipergordel verkend en het snelste ruimtevaartuig ooit gelanceerd. Het is nu ook de ruimtesonde die het verst verwijderd van de Aarde foto’s heeft gemaakt.

Er zijn slechts vijf ruimtesondes voorbij de buitenplaneten gereisd. De New Horizons was de verst verwijderde verkenner die een koerscorrectie onderging. Deze koerscorrectie werd op 9 december 2017 uitgevoerd en moet de New Horizons op weg brengen naar de scheervlucht met het Kuipergordelobject 2014 MU69 op 1 januari 2019. Dat zal dan de verste planetaire ontmoeting zijn in de geschiedenis.

Tijdens het verlengde verblijf in de Kuipergordel wil het New Horizons-team minstens 20 andere Kuipergordelobjecten, dwergplaneten en Centauren bestuderen. Centauren zijn voormalige Kuipergordelobjecten die een instabiele baan volgen waardoor hun baan zich kruist met die van de gasreuzen. Op dit moment bevindt de New Horizons zich in een winterslaap. Op 4 juni wordt de ruimtesonde weer gewekt en dan zal begonnen worden aan een serie van geplande controles om er zeker van te zijn dat de new Horizons klaar is voor de geplande ontmoeting met MU69.

De New Horizons voert bijna continu metingen uit om meer te leren over de Kuipergordel, zijn plasma en de hoeveelheden stof en neutraal gas. Deze metingen kunnen ons veel leren over het ontstaan en de evolutie van ons zonnestelsel en bovendien worden er records gevestigd die de komende tientallen jaren niet worden verbroken.

Meer lezen: NASA

 

Eerste publicatie: 15 februari 2018
Bron: UniverseToday en anderen