Nieuwe quasi-maan van de Aarde ontdekt

De baan van asteroide 2016 HO3
Asteroïde 2016 HO3 volgt een baan om de Zon die er voor zorgt dat de asteroïde als een constante begeleider van de Aarde kan worden gezien. Credit: NASA/JPL-Caltech

Astronomen hebben een kleine asteroïde ontdekt die in zijn baan om de Zon zich gedraagt als een begeleider van de Aarde. De asteroïde met de aanduiding 2016 HO3 zal dit de komende eeuwen blijven doen.

De asteroïde draait om de Zon maar lijkt ook om de Aarde te draaien. De afstand is veel te groot om de asteroïde als een maan van de Aarde te beschouwen. We noemen dergelijke objecten daarom ook wel quasi-manen.

Een jaar of tien geleden werd er ook al een dergelijke asteroïde ontdekt, 2003 YN107, maar die asteroïde heeft zich inmiddels verwijderd van de Aarde waardoor we niet meer over een quasi-maan mogen spreken. Het lijkt er echter op dat de verhouding met 2016 HO3 veel stabieler is. Astronomen denken dat 2016 HO3 de huidige baan al ongeveer 100 jaar volgt en dit de volgende eeuwen ook nog wel zal doen.

Tijdens zijn jaarlijkse ronde om de Zon bevindt 2016 HO3 zich ongeveer de helft van de tijd dichter bij de Zon dan bij de Aarde. Het baanvlak is gekanteld ten opzicht van het baanvlak van de Aarde. De asteroïde speelt al honderden jaren een soort van haasje over met onze planeet.

De baan van de asteroïde vertoont een drift maar als die drift te groot dreigt te worden en de baan voorgoed veranderen is daar de aantrekkingskracht van de Aarde die net groot genoeg is om de baan van de asteroïde te corrigeren. De asteroïde kan zo nooit verder weg dan 100 * de afstand Aarde – Maan komen. Hetzelfde effect zorgt er voor dat de asteroïde ook nooit dichterbij kan komen dan 38 * de afstand Aarde – Maan.

Asteroïde 2016 HO3 werd voor het eerst op 27 april 2016 waargenomen door de PAN-STARRS 1 telescoop die op Hawaï staat. De exacte grootte van de asteroïde is nog niet bekend maar bedraagt minimaal 40 meter en maximaal 100 meter.

Eerste publicatie: 19 juni 2016
Bron: NASA Jet Propulsion Laboratory