Onderzoekers vinden buitenaardse aminozuren in Antarctische meteoriet

Een team astrobiologen van het Goddard Space Flight Center van de NASA en het Carnegie Institution for Sience hebben een grote variëteit aan aminozuren gevonden in Asuka 12236. Dit is een koolstofrijke chrondriet meteoriet die door Belgische en Japanse onderzoekers in 2012 is gevonden in het Nansen IJsveld op Antarctica.

De meteoriet Asuka 12336
Deze SEM-opname toont een gepolijste dunne sectie van Asuka 12336. Deze sectie is ongeveer 1 cm in doorsnede. De meeste heldere korrels zijn ijzer-nikkel metaal en of ijzersulfide. Het grijs is voornamelijk silicaat waarvan de donkerdere gebieden meer magnesium bevatten en de lichtgrijze gebieden bevatten meer ijzer. De ronde objecten en enkele van hun fragmenten worden chondrulen genoemd. Ze zijn als gesmolten druppeltjes ontstaan. Ze bevinden zich in een zeer fijnkorrelige matrix waarin zich de organische verbindingen bevinden. Credit: Carnegie Institution for Science / Conel M. O’D. Alexander.

Hoofdauteur Dr. Daniel Glavin van het Goddard Space Flight Center en zijn collega’s analyseerden Asuka 12236 en ze vonden verschillende aminozuren zoals glycine, alanine, serine, α-amino-isobutaanzuur, iso-valine, asparaginezuur en glutaminezuur in het binnenste van de meteoriet.

Verschillende bewijzen suggereren dat de oorspronkelijke chemische samenstelling van deze ruimterots het best bewaard is gebleven van alle gevonden koolstofrijke meteorieten die ook bekend staan als de CM-chondrieten.

Het binnenste van deze meteoriet is zo goed bewaard gebleven omdat hij werd blootgesteld aan heel weinig vloeibaar water en hitte. Zowel toen de meteoriet nog onderdeel was van een asteroïde als later toen de meteoriet op Antarctica lag te wachten op zijn ontdekking.

Het is leuk om na te denken over hoe deze dingen naar de Aarde vallen en toevallig vol staan met al deze verschillende informatie over hoe het zonnestelsel is ontstaan en waaruit het is opgebouwd en hoe de elementen zich in ons sterrenstelsel hebben opgebouwd, aldus co-auteur Dr. Conel Alexander van het Carnegie Institution for Science.

De wetenschappers leren dat voor het maken en vermenigvuldigen van aminozuren blootstelling aan de perfecte condities binnenin meteorieten zeer belangrijk is. Je hebt wat vloeibaar water en warmte nodig om verschillende aminozuren te maken maar teveel water en hitte zal ze ook weer vernietigen.

Het water zou kunnen zijn ontstaan in het binnenste van de asteroïde waar Asuka 12236 vandaan komt en de warmte is mogelijk afkomstig van het radioactieve verval van bepaalde elementen die er voor zorgden dat ijs smolt en condenseerde met gesteente toen de asteroïde ontstond.

Aangezien Asuka 12236 zo goed bewaard is gebleven zou de meteoriet afkomstig kunnen zijn van een koelere buitenste laag van de asteroïde waar het in contact zou zijn gekomen met weinig warmte en dus met water.

Volgens de onderzoekers is dit slechts een voorlopig vermoeden. Er is nog heel veel wat men niet weet over deze meteoriet.

De onderzoekers ontdekten ook dat Asuka 12336 meer linksdraaiende versies van sommige aminozuren had. Elk aminozuur heeft een rechtsdraaiende en een linksdraaiende versie. Alle bekende levende wezens gebruiken alleen de linksdraaiende aminozuren om eiwitten te bouwen. Met rechtsdraaiende aminozuren kan ons lichaam niks doen.

Deze meteorieten vertellen ons dat er een voorkeur was voor linksdraaiende aminozuren nog voordat het leven zelfs maar begon. De grote vraag is: waarom?

De linksdraaiende moleculen zouden aan veel meer water blootgesteld moeten worden dan waaraan Asuka 12336 blootgesteld lijkt te zijn. Het is vrij ongebruikelijk om deze grote linksdraaiende overmaat te hebben in primitieve meteorieten, aldus de onderzoekers.

Hoe ze zijn ontstaan is een raadsel. Daarom willen onderzoekers graag een grote variëteit aan meteorieten onderzoeken. Mogelijk kunnen ze een tijdlijn opzetten van hoe deze organische stoffen zich in de loop van de tijd en de verschillende omstandigheden ontwikkelen.

Inzicht in de soorten moleculen en hun oriëntatie die aanwezig waren in de vroegste dagen van ons zonnestelsel brengt ons dichter bij het weten hoe de planeten en het leven is ontstaan, aldus co-auteur en astrobioloog Dr. Jason Dworkin van het Goddard Space Flight Center.

De resultaten van het onderzoek werden in het tijdschrift “Meteoritics and Planetary Science” gepubliceerd.

Artikel: Daniel P. Glavin et al. Abundant extraterrestrial amino acids in the primitive CM carbonaceous chondrite Asuka 12236. Meteoritics and Planetary Science, published online August 20, 2020; doi: 10.1111/maps.13560

Eerste publicatie: 31 augustus 2020
Bron: Sci-News