Op een dag kan onze Zon in een kristallen bol veranderen

kristakken witte dwerg
Een artist impression van een kristallen witte dwerg. Credit: Universiteit van Warwick/ Mark Garlick

Onze Zon zou aan het einde van zijn leven in een kristallen bal kunnen veranderen. Astronomen hebben nu voor het eerst bewijs gevonden voor die theorie.

Astronomen hebben voorspeld dat als een witte dwerg helemaal afkoelt de ster kan kristalliseren in een faseovergang die te vergelijken is de manier waarom water bevriest in ijs. Nieuw onderzoek van wetenschappers uit Canada, de Verenigde Staten en Engeland levert nu met een onderzoek van nabije witte dwergen bewijs voor die transitie. Voor ons is dit interessant omdat onze Zon aan het einde van zijn leven een witte dwerg zal worden.

Witte dwergen zijn kleine, zwakke sterren met een enorm hoge dichtheid. Ze zijn het resultaat van zonachtige sterren die aan het einde van hun leven zonder brandstof komen te zitten voor hun kernfusie. Ze hebben de massa van ongeveer de Zon maar ze zijn slechts zo groot als de Aarde. Ze bestaan uit heel dicht opeengepakt plasma van atomen en hun elektronen. Deze elektronen oefenen een druk naar buiten uit en dit voorkomt dat de sterren helemaal ineenstorten.

Ofschoon ze uit plasma bestaan hebben wetenschappers al lang geleden voorspeld dat deze geplette atomen uiteindelijk zullen kristalliseren en dat proces begint dan in het centrum van de ster. Er zijn indirecte waarnemingen van deze kristallisatie maar wetenschappers claimen nu dat ze rechtstreeks bewijs hebben verzameld. Hun onderzoek is gepubliceerd in het tijdschrift Nature.

Modellen suggereren dat als witte dwergen kristalliseren ze hun hitte uitstoten om in een lagere energiefase te kunnen komen, de manier waarom energie uit water verdwijnt als het bevriest tot ijs. Dit zorgt er voor dat de afkoeling van de ster wordt vertraagd en dat is een effect dat wetenschappers direct kunnen waarnemen.

Het team van astronomen onderzocht een catalogus van 15.109 witte dwergen die zich binnen 100 parsec (326 lichtjaar) van onze Zon bevinden. De dataset was afkomstig van de Europese Gaia telescoop. Ze ontdekten inderdaad een opeenstapeling op sommige plekken als ze de kleur en de helderheid van die sterren in een grafiek weergaven. Volgens de onderzoekers is dit het bewijs dat sterren door de faseovergang van plasma naar kristal gaan.

Natuurlijk heeft dit allemaal te maken met modellen en wellicht zij er nog andere verklaringen mogelijk maar het is wel interessante materie want het kristallisatieproces zorgt er voor dat het verouderingsproces wordt vertraagd en dat betekent dat veel witte dwergen eigenlijk ouder zijn dan we denken.

Zo zal op een dag ook onze Zon zijn veranderd in een kristallen bol. We zullen het niet meemaken want tegen die tijd bestaat de Aarde niet meer of is er geen leven meer mogelijk op onze planeet.

Eerste publicatie: 12 januari 2019

 

https://gizmodo.com/our-sun-could-one-day-turn-into-a-crystal-ball-1831675883