Opportunity viert zijn 13-de verjaardag op Mars

Marsrover Opportunity

Marsrover Opportunity

In de nacht van 24 januari 2004, enkele weken na zijn tweelingbroer Spirit, landde de Opportunity op de planeet Mars. Na 13 jaar functioneert de Opportunity nog steeds perfect.

Dertien jaar geleden wamen de twee rovers Spirit en Opportunity aan bij de rode planeet. Ze waren ontworpen voor een missie van 90 dagen. In die tijd zouden ze moeten zoeken naar tekenen van water activiteit in het verleden van Mars. De beide rovers vonden al snel veel en overtuigend bewijs dat Mars in het verre verleden veel warmer en natter is geweest dan tegenwoordig het geval is.

De beide rovers bleven ook lang na het verstrijken van hun garantieperiode functioneren. Spirit viel in 2010 uit nadat de rover vastliep in los zand en niet meer in staat was om zijn zonnepanelen richting Zon te richten. Spirit werd een jaar later door de NASA dood verklaard.

Maar Opportunity functioneert nog steeds. De robotarm begint reumatische aandoeningen te krijgen en er zijn problemen geweest met het flash geheugen van de rover. Op 16 januari 2016 had de rover een afstand van 43,79 kilometer op de teller staan en dat is een record. De Russisch Lunokhod 2 staat met een afstand van 39 kilometer op de tweede plaats. Deze afstand werd in 1973 afgelegd op de Maan.

Sinds augustus 2011 onderzoekt de Opportunity de rand van de Endeavour krater. Zijn volgende belangrijke doel is een geul die mogelijk is ontstaan door stromend water die zich ongeveer 1 kilometer zuidelijk van de huidige locatie bevindt.

Opportunity is één van de twee nog actieve rovers op Mars. De andere rover is de Curiosity die in augustus 2012 op de rode planeet landde. Curiosity moet onderzoeken of er ooit microbiologisch leven op de planeet mogelijk is geweest. Die vraag heeft de rover ondertussen positief beantwoord. Op dit moment onderzoekt de Curiosity de uitlopers van de 5,5 kilometer hoge Mount Sharp. Curiosity heeft de grootte van een kleine auto.

NASA heeft plannen om in de nabije toekomst nog eens twee rovers naar Mars te sturen. De InSight lander moet in maart 2018 gelanceerd worden met als doel het binnenste van Mars nader te onderzoeken. Twee jaar later moet dan de Curiosity-achtige Mars 2020 worden gelanceerd. Deze rover moet gaan zoeken naar tekenen van voormalig leven op Mars.

De landing van de Opportunity wordt gevierd op 24 januari omdat het ten tijde van die landing bij het Jet Propulsion Laboratory dat de missie uitvoert, nog 24 januari was.

 

Eerste publicatie: 25 januari 2017
Bron: diverse persberichten