OSIRIS-Rex maakt eerste opname van asteroïde Bennu

OSIRIS-REx begint aan onderzoek van Bennu
Op 17 augustus maakte de OSIRIS-Rex de eerste opnames van asteroïde Bennu. De ruimtesonde is op weg naar deze asteroïde en bevindt zich nu nog op een afstand van ongeveer 2,2 miljoen kilometer (ongeveer 6 * de afstand Aarde – Maan). De vijf opnames werden gemaakt met de PolyCam van de ruimtesonde en beslaan een tijdsperiode van een uur. Ze werden gemaakt voor kalibratiedoeleinden en ter ondersteuning van de navigatie. Bennu is op de opname zichtbaar als een bewegend object met op de achtergrond de sterren van het sterrenbeeld Serpens – Slang. Credit: NASA/Goddard/Universiteit van Arizona

Na een reis van bijna twee jaar heeft de OSIRIS-Rex (dat staat voor Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification, Security-Regolith Explorer), de eerste blik opgevangen van de asteroïde Bennu. De ruimtesonde is nu aan de nadering begonnen en als start van de daadwerkelijke onderzoeksmissie werden er op 17 augustus 2018 vanaf een afstand van ongeveer 2,2 miljoen kilometer met behulp van de PolyCam enkele opnames gemaakt.

OSIRIS-Rex is de eerste missie van de NASA naar een aardscheerder. De missie gaat het oppervlak bestuderen, er materiaal wegschrapen en dat terugbrengen naar de Aarde. De ruimtesonde heeft sinds de lancering op 8 september 2016 inmiddels een afstand van ongeveer 1,8 miljard kilometer afgelegd en zal naar verwachting op 3 december 2018 bij Bennu arriveren.

Nu de ruimtesonde de asteroïde in het vizier heeft zullen astronomen de komende maanden intensief gebruiken om meer te weten te komen over de grootte, vorm, oppervlaktekenmerken en de omgeving van de asteroïde.

Tijdens de nadering zullen de wetenschappelijke instrumenten gebruikt worden om informatie over Bennu te verzamelen zodat die alvast gebruikt kan worden als de verkenner begin december arriveert bij de asteroïde. De wetenschappelijke lading van de ruimtesonde bestaat uit de OCAMS-camera’s (PolyCam, MapCam en SamCam), de OTES thermisch spectrometer, de OVIRS zichtbaar licht en infrarood spectrometer, de OLA-laser hoogtemeter en de REXIS-röntgenspectrometer.

Tijdens de naderingsfase zal de ruimtesonde:

  • Regelmatig de omgeving van de asteroïde bekijken op zoek naar stofpluimen en manen en de licht en spectrale eigenschappen van Bennu bekijken.
  • Er zullen vier naderingsbewegingen worden uitgevoerd waarvan de eerste op 1 oktober plaatsvindt. Bij deze beweging wordt de snelheid aangepast zodat de ruimtesonde even snel beweegt als Bennu om de Zon draait.
  • Midden oktober zal de beschermhoes van de arm die materiaal gaat verzamelen worden weggeblazen, de arm wordt uitgeklapt en er worden foto’s gemaakt van de arm om te controleren of alles in orde is.
  • Eind oktober zal de OCAMS een compleet beeld hebben gemaakt van de vorm van de asteroïde en midden november zal dan begonnen worden met het in kaart brengen van oppervlaktestructuren die tijdens de nadering ook steeds beter zichtbaar zullen worden.

Als de OSIRIS-Rex is aangekomen bij Bennu dan zal de eerste maand gebruikt worden om scheervluchten uit te voeren over de noodpool, de evenaar en de zuidpool van de asteroïde waarbij de afstand zal variëren tussen de 19 en 7 kilometer. Aan de hand van deze scheervluchten kan men dan directe metingen uitvoeren van de massa van de asteroïde en kunnen de eerste hoge resolutie foto’s gemaakt worden. Het navigatieteam kan ervaring op doen met het navigeren in de buurt van de asteroïde want de lage zwaartekracht van de asteroïde maakt het wel uitdagend. De asteroïde heeft een doorsnede van ongeveer 500 meter en is daarmee het kleinste object waar ooit een ruimtesonde omheen heeft gedraaid.

De ruimtesonde zal de asteroïde uitgebreid onderzoeken alvorens er twee mogelijke plaatsen worden geselecteerd waar materiaal verzameld zal worden. Deze twee plekken worden daarna nader onderzocht en eentje zal uiteindelijk worden geselecteerd. Begin 2020 zal er dan materiaal van Bennu worden verzameld en zal de ruimtesonde terugkeren richting Aarde. In september 2013 zal de ruimtesonde de Sample return Capsule lanceren die dan in de woestijn van Utah moet landen.

Eerste publicatie: 26 augustus 2018
Bron: NASA & anderen