Straling maakt de meeste aardse planeten onbewoonbaar

De ster Kepler-438

Artist impression van de rode dwergster Kepler-438 die periodiek enorme zonnevlammen de ruimte in slingert. Credit: Mark A Garlick/University of Warwick

De meeste Aarde planeten zijn mogelijk onbewoonbaar als gevolg van sterke straling die van hun Zon afkomstig is. Dit zeggen onderzoekers van de Universiteit van Warwick.

Men denkt dat de atmosfeer van de planeet Kepler-438b is gestript door stralingsuitbarstingen van zijn ster Kepler-438. Dit is een rode dwergster die regelmatig grote uitbarstingen kent.

Kepler-438 barst ongeveer ieder paar honderd dagen uit. Deze supervlammen zijn minimaal tien keer zo sterk als de sterkste vlammen die we ooit bij onze eigen Zon hebben waargenomen. Ze komen overeen met de energie die vrijkomt bij de explosie van 100 miljard megaton aan TNT.

De supervlammen hebben vermoedelijk geen significant effect op de atmosfeer van Kepler-438b maar samen met deze supervlammen komen er ook uitbarstingen van de corona voor. Deze Coronal Mass Ejections (CME’s) kunnen de atmosfeer van de planeet strippen en daardoor onbewoonbaar maken.

De planeet Kepler-438b staat op de eerste plaats in de Earth Simularity Index. Deze index geeft aan in hoeverre een planeet op de Aarde lijkt. Kepler-438b komt in grootte en temperatuur overeen met de Aarde maar bevindt zich veel dichter bij de rode dwerg dan de Aarde zich bij de Zon bevindt.

Onze Zon is een relatief rustige ster maar dat geldt niet voor Kepler-438. Deze ster zendt met een periode van enkele honderden dagen enorme zonnevlammen de ruimte in die veel sterker zijn dan de zonnevlammen die we van onze eigen Zon kennen. Deze zonnevlammen zijn vermoedelijk verbonden met zogenaamde Coronal Mass Ejections (CME) die een vernietigende werking kunnen hebben op de bewoonbaarheid van de planeet.

Als Kepler-438b een magneetveld heeft als de Aarde dan beschermt dat magneetveld tegen een deel van de effecten maar als dit magneetveld er niet is of de vlammen sterk genoeg zijn dan betekent dit dat de atmosfeer wordt gestript en in de ruimte verdwijnt. De enorme straling maakt leven op een dergelijke planeet onmogelijk.

Tijdens een CME wordt er een grote hoeveelheid plasma van de Zon de ruimte in geslingerd. Astronomen nemen aan dat dit proces ook voorkomt bij andere sterren. Het is aannemelijk dat een CME krachtiger wordt als ook de zonnevlammen sterker zijn en een sterke CME kan een planeetatmosfeer aantasten en op termijn zelfs laten verdwijnen. Zeker een planeet die zich dichtbij zijn ster bevindt loopt daarbij gevaar. Als er een ijle atmosfeer achterblijft dan zal de hoeveelheid UV-straling en röntgenstraling, samen met de straling door geladen deeltjes die het oppervlak bereiken zo groot zijn dat leven zo goed als onmogelijk wordt.

De Kepler telescoop heeft veel planeten ontdekt rondom rode dwergen en van veel rode dwergen weten we inmiddels dat ze regelmatig sterke uitbarstingen van zonnevlammen kennen.

Meer informatie: The research, The Host Stars of Kepler’s Habitable Exoplanets: Superflares, Rotation and Activity, gepubliceerd in de Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

Laatste bewerking: 18-11-2015
Bron: phys.org