Tweede belangrijke softwarefout gevonden in de Boeing Starliner

De Boeing CST-100 na de landing in White Sands
De Boeing CST-100 Starliner na de landing in White Sands, New Mexico, zondag 22 december 2019. De landing is het einde van een verkorte Orbital Flight Test voor het bedrijf dat nog steeds voldoet aan verschillende missiedoelen voor NASA’s Commercial Crew programma. De Starliner werd met behulp van een Atlas V-raket van United Launch Alliance op vrijdag 20 december 2019 gelanceerd vanaf de lanceerbasis Cape Canaveral in Florida. Credit: NASA/Bill Ingalls

Boeing overweegt een tweede testvlucht te houden voor zijn CST-100 Starliner. De Starliner moet bemande vluchten gaan uitvoeren naar het ISS. De testvlucht moet worden gehouden omdat een veiligheidsteam van de NASA twijfels heeft over de eerste vlucht die onlangs werd uitgevoerd.

De Starliner van Boeing werd op 20 december 2019 gelanceerd maar kon niet koppelen aan het International Space Station. De Starliner kwam als gevolg van een softwarefout in een verkeerde baan terecht. Na de testvlucht ontdekte een onderzoeksteam van de NASA nog twee belangrijkste fouten in de software.

Een nieuw ontdekte fout met een timer had tijdens de testvlucht van 20 december 2019 tot een catastrofale afloop kunnen leiden, aldus het Aerospace Safety Advisory Panel van de NASA tijden een persconferentie die op 6 februari 2020 werd gegeven in het Kennedy Space Center in Florida.

De Starliner zou medio 2020 klaar moeten zijn om mensen naar het International Space Station te brengen. Ook de Crew Dragon van SpaceX wordt hiervoor klaargestoomd. De beide ruimtevaartuigen kampen echter met technische en organisatorische problemen om mensen veilig naar de ruimte te brengen.

NASA waarschuwde afgelopen jaar al dat deze vertragingen er toe zouden kunnen leiden dat er kleinere bemanningen naar het ISS zouden kunnen gaan. Momenteel koopt NASA stoeltjes in de Russische Sojoez ruimtevaartuigen. Een andere optie is om het verblijf van astronauten te verlengen tot 6 maanden zoals NASA recent al heeft gedaan met de astronauten Christina Koch en Andrew Morgan.

De timingsfout in de Starliner werd ontdekt tijdens de vlucht en vanaf de grond gecorrigeerd maar NASA zegt dat de gevolgen van de fout ernstig zouden zijn geweest als deze niet tijdig was ontdekt. Als de fout niet was gecorrigeerd dan waren de stuwraketten foutief afgevuurd en had het tot een ongecontroleerde beweging geleid tijdens het loskoppelen van de servicemodule met als mogelijk gevolg een catastrofale afloop van de missie.

CST-100 Starliner
Artist impression van de CST-100 Starliner van Boeing. Credit: Boeing

Het team van de NASA heeft aanbevelingen gegeven om de testprocedures van Boeing te verbeteren. Boeing is verplicht deze aanbevelingen over te nemen voordat NASA toestemming geeft voor een volgende onbemande testvlucht of zelfs een directe bemande vlucht. Boeing heeft al toegezegd dat het alle aanbevelingen uit het rapport van de NASA zal implementeren.

Boeing stelt zelf dat ze veiligheid het allerbelangrijkste vinden en dat er een tweede onbemande testvlucht met de Starliner zal plaatsvinden voordat NASA toestemming geeft voor de eerste bemande vlucht. Boeing zal 410 miljoen dollar extra investeren om een tweede testvlucht mogelijk te maken en vertragingen proberen te voorkomen voor de geplande reguliere Starliner vluchten naar het International Space Station.

Eerste publicatie: 8 februari 2020
Bron: NASA, Boeing, space.com