United Launch Alliance

Lancering van de Parker Solar Probe
Lancering van de Parker Solar Probe van de NASA. De verkenner is vanaf Cape Canaveral gelanceerd met een Delta IV Heavy raket van United Launch Alliance. Credit: NASA.

United Launch Alliance (ULA) is een samenwerkingsverband tussen Lockheed Martin en Boeing en levert lanceerraketten voor o.a. de NASA, het Amerikaanse ministerie van defensie en andere organisaties. Het hoofdkwartier bevindt zich in Denver, Colorado. De raketten van ULA behoren tot de grootste en krachtigste ter wereld.

ULA is in 2006 opgericht en heeft sinds die tijd met succes meer dan 100 satellieten gelanceerd. Hierbij wordt gebruik gemaakt van de Atlas en Delta families van raketten. De satellieten worden ingezet om o.a. het weer te monitoren, als GPS en voor wetenschappelijk onderzoek.

Voorheen waren Lockheed Martin en Boeing elkaars concurrenten die vooral voor de Amerikaanse regering lanceerden. De twee bedrijven vormden een 50/50 joint venture en vormden ULA. Dit vooral om kosten te sparen en beter te kunnen concurreren met SpaceX dat in die periode begon om met behulp van herbruikbare raketten en tegen lagere tarieven begon te lanceren.

Tegenwoordig zijn SpaceX en ULA elkaar concurrent als het gaat om lanceringen voor de Amerikaanse overheid en hebben ze contracten om zowel wetenschappelijke als nationale geheime missies te lanceren.

De raketten van United Launch Alliance

De rakettenlijn van ULA omvat o.a. de Atlas V, Delta IV Heavy en de nog in ontwikkeling zijnde Vulcan Centaur.

De Atlas-familie van raketten maakt sinds de jaren ’50 deel uit van het arsenaal van de militaire en civiele ruimtevaartindustrie. De nieuwste versie, de Delta V, wordt vaak gebruikt om interplanetaire missies te lanceren en vracht naar het internationale ruimtestation ISS te brengen. De raket kan maximaal 20.520 kilogram naar een lage aardbaan brengen en 8.900 kg naar hogere banen.

De Delta-familie van raketten gaat ook terug tot de vroege dagen van de ruimtewedloop in de Koude Oorlog. Het huidige werkpaard, de Delta IV Heavy, was tot 2018 het krachtigste operationele lanceervoertuig ter wereld. Nu is dat de Falon Heavy van SpaceX. De Delta IV Heavy kan 28.370 kilogram naar een lage baan om de Aarde brengen en 13.810 kilogram naar hogere banen.

Als de Vulcan Centaur operationeel wordt dan zal deze 27.200 kilogram naar een lage aardbaan kunnen brengen en 14.400 kilogram naar hogere banen. De eerste vlucht van een Vulcan Centaur wordt medio 2021 verwacht. De raket zal gebruikt gaan worden om de maanlander van de private onderneming Astrobotic naar de Maan lanceren.

Wat is er zoal door ULA gelanceerd?

Hieronder een kleine opsomming van de bekendste lanceringen door ULA:

  • Op 26 november 2011 werd de Curiosity rover met behulp van een Atlas V-raket naar mars gelanceerd. Curiosity rijdt sinds 2012 op mars rond en heeft o.a. ontdekt dat Mars vroeger warm en nat was.
  • Op 5 augustus 2011 werd de Juno ruimtesonde naar Jupiter gelanceerd. De ruimtesonde draait momenteel in een baan om Jupiter en geeft wetenschappers nieuwe inzichten in het binnenste van de planeet en de weersystemen.
  • Andere lanceringen betreffen o.a. de OSIRIS-Rex die in oktober 2020 met succes materiaal verzamelde van de asteroïde Bennu, het Solar Dynamics Observatory (SDO) en de Mars InSight lander.
  • Sinds zijn debuut in 2004 is de Delta IV Heavy voornamelijk ingezet voor het lanceren van geheime militaire missies. Ook heeft de Delta IV Heavy de Orion capsule gelanceerd die in de toekomst astronauten moet gaan vervoeren.
  • Op 12 augustus 2018 werd de Parker Solar Probe met behulp van een Delta IV Heavy gelanceerd. Deze ruimtesonde komt de komende jaren steeds dichter bij de Zon en moet er voor zorgen dat onze kennis over de zonnewind wordt vergroot.

 

Eerste publicatie: 14 mei 2021
Bron: space.com