Arecibo radiotelescoop zwaar beschadigd door orkaan Maria

De Arecibo radiotelescoop op Puerto Rico
Het platform van de Arecibo radiotelescoop. Op de foto zijn de 12 meter grote schotel gebruikt voor VLBI en de grote antenne die nu is afgebroken goed te zien. Credit: Universal Images Group via Getty Images

De Arecibo radiotelescoop heeft zware schade opgelopen door orkaan Maria. De orkaan van categorie 4 trof woensdag 20 september het eiland Puerto Rico. Deze orkaan heeft zeer zware schade toegebracht aan het hele eiland. Omdat elektriciteit, telefoon en internetverbinding zijn uitgevallen is de radiotelescoop sinds de storm offline.

Het Arecibo Observatorium huisvest de op één na grootste radiotelescoop ter wereld. De structuur van de telescoop en de drie betonnen pijlers die het centrale platform boven de schotel op zijn plaats houden, is nog steeds intact maar heeft volgens USRA (Universities Space Research Organization), dat de telescoop helpt te bedrijven wel zware schade opgelopen.

Een antenne met een lengte van 29 meter die was bevestigd aan het platform dat zich ongeveer 150 meter boven de 300 meter grote schotelantenne bevindt, is afgebroken. De brokstukken van deze antenne hebben de schotel die uit een soort gaas bestaat, op verschillende plaatsen doorboord. Ook een 12 meter grote radiotelescoop die aan het hangende platform was bevestigd heeft zware schade opgelopen. Deze schotel werd gebruikt bij Very Long Baseline Interferometrie. VLBI is een methode om meerdere radiotelescopen aan elkaar te koppelen tot een netwerk om zo een zeer krachtige radiotelescoop te maken.

Een volledig onderzoek om alle schade in kaart te brengen moet nog worden uitgevoerd en het is ook nog niet bekend wanneer de radiotelescoop weer gebruikt kan worden. Het observatorium is over de weg nauwelijks bereikbaar want ook de wegen er naar toe zijn voorlopig onbegaanbaar.

Voor Irma een vernietigend spoor over Puerto Rico trok gaf het observatorium via Twitter nog aan dat ze twee dagen na de storm weer online zouden zijn maar gezien de nu al bekende schade zal dat veel langer gaan duren. Het personeel van de sterrenwacht as ondergedoken in een schuilkelder. Voor zover hebben er zich geen persoonlijke ongelukken voorgedaan. Begin september trok ook de orkaan Irma over Puerto Rico hen maar deze richtte geen schade aan de Arecibo radiotelescoop.

Het is sowieso geen beste tijd voor de inmiddels meer dan 50 jaar oude radiotelescoop want de Amerikaanse National Science Foundation die de telescoop financiert stond al op het punt om deze te stoppen.

Eerste publicatie: 23 september 2017
Bron: diverse persberichten, space.com