De Hemelse Harmonie staat klaar om gelanceerd te worden

Tianhe staat klaar voor lancering
Deze foto is vrijgegeven door het Chinese staatspersbureau Xinhua. Ze toont de kernmodule van het Chinese ruimtestation Tianhe op een Lange Mars 5B raket die sinds 23 april 2021 klaar staat op de lanceerbasis Wenchang. China wil deze kernmodule nog deze week lanceren, vermoedelijk donderdagnacht 19 april. Credit: Guo Wenbin/Xinhua.

Update 29-04-2021: De eerste module is vanochtend op 29-04-2021 om 05:18 uur gelanceerd…..

China zal vermoedelijk deze week de eerste module van zijn eerste permanente ruimtestation lanceren. De Tianhe, oftewel de Hemelse Harmonie, zal vanaf het Wenchang Launch Center op het zuidelijke eiland Hainan worden gelanceerd met behulp van een Lange Mars 5B raket. Die lancering zou mogelijk donderdagnacht al plaatsvinden.

Het is dan de eerste lancering in een serie van 11 om het ruimtestation te bouwen en te bevoorraden. Er kunnen drie personen in het ruimtestation verblijven.

Tijdschema

Het ruimtestation zou eind 2022 klaar moeten zijn en hiervoor zijn dus 11 lanceringen nodig, De hierop volgende 10 lanceringen brengen nog twee modules naar de ruimte. Daarnaast zijn er vier vrachtvluchten en vier bemande missies gepland, Minstens 12 astronauten zijn in training om naar het ruimtestation te gaan en er te leven. Hieronder ook veteranen van eerdere vluchten, nieuwelingen en vrouwen.

Als Tianhe eind 2022 is afgebouwd weegt het ongeveer 66 ton. Het ruimtestation is dan veel kleiner dan het International Space Station waarvan de bouw in 1998 begon en dat nu ongeveer 450 ton weegt. Tianhe zal worden uitgerust met een koppelpoort en het zal kunnen koppelen met een krachtige Chinese satelliet. Theoretisch kan het ruimtestation later worden uitgebreid met meer modules.

De kernmodule van Tianhe zal oorspronkelijk een grootte hebben die vergelijkbaar is met het Amerikaanse Skylab uit de jaren ’70 en het Russische ruimtestation Mir dat in 1986 werd gelanceerd.

Lange termijn doel

Chinese heeft de afgelopen 10 jaar al twee experimentele module gelanceerd als voorbereiding op een permanente basis in de ruimte. De eerste, de Tiangong-1 (Hemel Paleis 1) werd verlaten en verbrandde ongecontroleerd in de atmosfeer. De opvolger heette Tiangong-2. Dit ruimtestation werd met succes in 2018 uit zijn baan gehaald en het verbrandde gecontroleerd in de aardse atmosfeer.

China begon al begin jaren ’90 met de voorbereidingen voor een ruimtestation. Voornamelijk door Amerikaans toedoen werd het land buitengesloten van deelname van het International Space Station. Dit had te maken met het gesloten karakter van het land en de nauwe militaire banden met de ruimtevaart.

Snelle vooruitgang

Na verschillende jaren van succesvolle raket- en commerciële satellietlanceringen bracht China in 2003 zijn eerste astronaut in de ruimte. Het was na de Sovjet-Unie en de Verenigde Staten het derde land dat hier in slaagde. Sinds de Shenzhou 5 missie heeft China meer astronauten in de ruimte gebracht en zijn er bemanningen naar het Tiangong ruimtestation gereisd en werden er ruimtewandelingen uitgevoerd.

China werkt ook steeds meer samen met ruimtevaartexperts uit landen als Frankrijk, Zweden, Rusland en Italië. NASA moet altijd van een lastige regering toestemming krijgen om dergelijke samenwerkingsverbanden op te zetten.

China heeft ook vooruitgang geboekt met onbemande missies waaronder de verkenning van de Maan. Het liet als eerste land een sonde landen op de verre zijde van de Maan. In december 2020 bracht de Chang’e 5 voor het eerst sinds de Amerikaanse missies uit de jaren ’70, gesteente van de Maan naar de Aarde.

Mars Rover en toekomstige ambities

De Tianhe missie start kort voor een Chinese sonde moet landen op Mars. Als deze landing lukt dan is China het derde land dat hierin slaagt. De Tianwen-1 sonde draait sinds februari om de rode planeet en verzamelt gegevens. De Zhurong rover moet gaan zoeken naar bewijs voor vroeger leven.

Een ander Chinees programma richt zich op het verzamelen van materiaal van een asteroïde. Een gebied waar momenteel Japan erg actief is.

China wil in 2024 een andere missie lanceren die materiaal van de Maan moet gaan halen en het heeft ook aangegeven bemande reizen naar de Maan te willen gaan uitvoeren en er zelfs een wetenschappelijke basis wil vestigen. Ook zou er een gewerkt worden aan een nog zeer geheim ruimtevliegtuig.

Hoe competitief is het Chinese ruimtevaartprogramma?

Het Chinese ruimtevaartprogramma ontwikkelt zich op een gestage voorzichtige manier en volgens een zorgvuldig ontworpen schema waarbij grotendeels de mislukkingen die we zagen tijdens de race tussen de Verenigde Staten en de Sovjet-Unie in de begindagen van de ruimtevaart, worden vermeden. In 2017 was er een recente tegenslag toen tijdens de ontwikkeling van een variant van de Lange Mars 5B deze ontplofte. Deze variant is bedoeld om Tianhe te lanceren. Maar Chinese technici losten de problemen met de raket snel op.

Critici zeggen dat het Chinese ruimtevaartprogramma met succes de prestaties van de verenigde Staten en de Sovjet-Unie/Rusland heeft gereproduceerd zonder veel nieuw terrein te betreden. De toenemende technische kennis van het land kan een einde maken aan dergelijke gesprekken in de komende jaren. China heeft mogelijk meer betrokkenheid nodig van de commerciële sector om innovatie te stimuleren analoog aan wat er in de Verenigde Staten gebeurt met bedrijven als SpaceX en Blue Origin die heel nieuwe technologieën toepassen en al bijvoorbeeld herbruikbare raketten inzetten.

Eerste publicatie: 28 april 2021
Bron: phys.org