NASA’s Ingenuity helikopter heeft zijn 30ste vlucht erop zitten

De Ingenuity helikopter op Mars
Ingenuity op Airfield D: Deze opname van de Ingenuity Mars Helikopter werd gemaakt door de Mastcam-Z van de Perseverance rover op 15 juni 2021. Credit: NASA/JPL-Caltech/ASU/MSSS

De 1,8 kilogram zware Ingenuity ging zaterdag, 20 augustus 2022, voor het eerste keer in meer dan twee maanden de lucht in. Het werd een korte sprong en de dertigste in totaal.

Ingenuity stond, buiten zijn schuld, sinds 11 juni 2022 aan de grond. Het is winter op de locatie van de helikopter, de 45 kilometer grote Jezero krater, en de op zonne-energie werkend Ingenuity krijgt niet genoeg zonlicht om zijn batterijen zowel dag als nacht opgeladen te houden. Dit schreven missieleden in een recente blogpost.

Dat probleem, dat wordt verergerd door de ophoping van stof op het zonnepaneel van Ingenuity, sluit lange en ambitieuze vluchten uit, maar korte sprongen zijn op dit moment nog steeds mogelijk. En het Ingenuity-team besloot om de kleine drone op zaterdag een korte vlucht te laten maken om er zeker van te zijn dat alles nog goed functioneert na meer dan 100 ijskoude winternachten op mars.

De vlucht was ontworpen om 33 seconden te duren en slechts 2 meter in horizontale richting af te leggen. En dat is, volgens een bericht op twitter op 22 augustus 2002, volgens plan verlopen.

Ingenuity landde samen met de Perseverance rover in februari 2021 op de bodem van de Jezero krater. Miljaden jaren geelden bevonden zich hier een meer en een rivierdelta. Perseverance zoekt naar tekenen van oud leven en verzamelt tientallen monsters die in de toekomst terug naar de Aarde worden gehaald

Ingenuity was oorspronkelijk bedoel om vijf vluchten uit te voeren met als doel aan te tonen dat vliegen op mars mogelijk is. De kleine helikopter voltooide die vijf vluchten al ruim een jaar geleden en werkt nu als verkenner voor Perseverance.

Perseverance heeft de oude rivierdelta al bereikt en als het weer beter is geworden zal Ingenuity zich bij de rover voegen. Als gevolg van de winter en de beperkte energievoorziening ligt de helikopter een beetje achter op schema.

Volgen Teddy Tzanetos, de teamleider van het Ingenuityteam, zal men, bij het verbeteren van de weesomstandigheden, de route naar de rivierdelta de komende weken voortzetten.

Met een betere lading van de batterijen zijn er langere vluchten mogelijk en uiteindelijk zal Ingenuity zijn interne verwarming ’s nachts weer van stroom kunnen voorzien, waardoor de elektronica niet elke avond bevriest in de kou van Mars. In september staat er ook upgrade van de vluchtsoftware gepland zodat Ingenuity beter kan anticiperen op het uitdagende terrein in de rivierdelta.

Eerste publicatie: 24 augustus 2022
Bron: NASA