Chinese marsrover Zhurong landt op Mars

Chinese marsrover Zhurong op Mars
Een artist impressie van Zhurong, de eerste Chinese rovermissie op de rode planeet. Credit: CNSA

De Tianwen-1 missie, de eerste Chinese interplanetaire expeditie, heeft op zaterdag 15 mei 2021 om ongeveer 01:11 uur Nederlandse tijd het Marsoppervlak bereikt. Tianwen-1 (vrij vertaald: Vragen aan de Hemel) arriveerde in februari in een baan om Mars. De missie werd in juli 2020 met behulp van een Lange Mars 5 raket gelanceerd. China heeft de exacte tijd en locatie van de landing nog niet bevestigd. China is het tweede land dat erin is geslaagd een zachte landing te maken op de rode planeet.

Na meer dan drie maanden om Mars te hebben gedraaid werden de Tianwen-1 lander met daarop de marsrover Zhurong losgekoppeld van de orbiter om aan hu afdaling naar het oppervlak van mars te beginnen. Toen de lander en rover de atmosfeer van mars binnendrongen begonnen ook voor hun de zogenaamde “7 minuten van terreur’ die ook de rovers van de NASA moesten doorstaan tijdens hun zachte landingen op Mars.

Tijdens de afdaling werd de ruimte sonde beschermd door een hitteschild. Nadat dit was afgeworpen daalde de missie aan parachutes af naar Utopia Planitia. Dit is een vlakte binnen een enorm inslag bassin op het noordelijk halfrond van Mars. Om de snelheid te breken was de ruimtesonde ook uitgerust met stuwraketten.

De Chinese marsrover is vernoemd naar Zhurong, een oude vuurgod uit de Chinese mythologie. Deze rover zal minstens ongeveer 90 Sol ( = ongeveer 93 aardse dagen. Een dag op Mars is ongeveer 40 minutenlanger dan een dag op Aarde) op Mars rondrijden om de samenstelling van de planeet te onderzoeken en naar aanwijzingen van waterijs zoeken.

Ook de Amerikaanse Viking 2 landde in 1976 in Utopia Planitia. Men vermoedt dat er in dit gebied grote hoeveelheden waterijs onder het oppervlak voorkomen.

Tianwen-1 fotografeert Utopia Planitia
De Tianwen-1 orbiter maakte vanaf een hoogte van 350 kilometer deze opname van Utopia Planitia. Credit: CNSA.

De zeswielige rover is in grootte vergelijkbaar met Spirit en Opportunity van de NASA. Zhurong is uitgerust met zes wetenschappelijke instrumenten waaronder twee panoramische camera’s, een bodemdoordringbare radar en een detector voor magnetische velden. Ook is er een laser aan boord die gesteente kan bestuderen en is er een meteorologisch instrument voor het klimaat en het weer op Mars.

Om Mars te bestuderen zal Zhurong samenwerken met de Tianwen-1 orbiter. Deze zal dienen als verbindingsstation tussen Zhurong en de missieleiding hier op Aarde. De orbiter zal minimaal een martiaans jaar, ongeveer 687 aardse dagen, de planeet gaan bestuderen.

Tianwen-1 is dan wel de eerste Chinese landing op Mars maar het is niet de eerste Marsmissie. In 2011 werd de Chinese orbiter Yinghuo-1 samen met de Russische Phobos-Grunt missie gelanceerd. Echter als gevolg van het falen van de Russische raket kwam deze missie niet verder dan een korte baan om de Aarde. De gehele missie plonsde enige tijd na de lancering in de Stille Oceaan.

China is nu het tweede land dat met succes een rover op Mars heeft gezet. In februari werd China, na NASA, Rusland, ESA, India en de Verenigde Arabische Emiraten, het zesde land dat een ruimtesonde in een baan om Mars plaatste.

Naast China en de Verenigde Staten is de Sovjet-Unie het enige andere land dat een verkenner op mars heeft laten landen. De Sovjet-Russische Mars-3 missie eindigde echter al enkele minuten na de landing. De twee pogingen van de Europese ruimtevaartorganisatie ESA mislukten.

Tianwen-1 is de allereerste Chinese interplanetaire missie. Tot nu toe kwamen Chinese ruimtesondes niet verder dan de Maan. Daar heeft het landt, onder de noemer van het Chang’e-programma, met succes al twee maanrovers geplaatst en zijn er in december 2020 maanstenen naar de Aarde gehaald. China wil in 2028 een ambitieuze missie naar mars uitvoeren om gesteente naar de Aarde te halen. Dit is vergelijkbaar met de gezamenlijke missie van de NASA en de ESA om ook in 2028 een missie te lanceren die materiaal van Mars gaat ophalen.

Ondertussen is China ook begonnen met de bouw van zijn nieuwe ruimtestation. In april werd daarvoor de eerste module gelanceerd. In 2024 wil China samen met Rusland een missie uitvoeren om materiaal van een asteroïde naar de Aarde te halen.

Eerste publicatie: 15 mei 2021
Bron: China Daily en anderen