De buit van Hayabusa2 is veel groter dan verwacht

Stof,s teentjes van gas van asteroïde Ryugu
Donkere steentjes en gruis in het binnenste van een van de twee opslagkamers van de Hayabusa2. Credit: JAXA

Het heeft een beetje weg van koffiebonen in een maalmolen maar het gaat hier om stof en teentjes van het oppervlak van de asteroïde Ryugu. De Japanse ruimtevaartorganisatie JAXA heeft bevestigd dat de Hayabusa2 inderdaad materiaal van de asteroïde Ryugu aan boord had.

Het is voor de tweede keer in de geschiedenis dat het een ruimtesonde is gelukt om materiaal van een asteroïde naar de Aarde te brengen. In 2010 lukte het JAXA voor het eerst met de ruimtesonde Hayabusa die materiaal van de asteroïde Itokawa naar de Aarde bracht.

Het is de ruimtesonde daarnaast gelukt om gas te verzamelen bij de asteroïde. Het is voor het eerst dat er gas van een ander hemellichaam op Aarde is. Yuichi Tsuda, projectmanager van de missie omschreef het verkrijgen van materiaal en gas van een asteroïde als een belangrijke wetenschappelijke mijlpaal.

De ruimtesonde heeft meer materiaal verzameld dan werd verwacht en dat is erg goed nieuws. Dit betekent dat wetenschappers van JAXA meer onderzoek kunnen doen en meer materiaal kunnen delen met onderzoekers van andere instellingen.

Op 6 december 2020 landde een opslagcontainer met materiaal en gas in de woestijn van Australië. Deze container werd 2 dagen later naar Japan overgebracht. De Hayabusa2 ruimtesonde heeft er een reis van 300 miljoen kilometer opzitten vanaf de asteroïde Ryugu. De ruimtesonde werd in juni 2018 gelanceerd.

De ruimtesonde maakte twee korte touchdowns op de asteroïde. Tijdens de eerste touchdown werd er materiaal van het oppervlak verzameld en tijdens de tweede materiaal uit de ondergrond. Destijds zag het er allemaal veelbelovend uit maar JAXA kon pas met zekerheid vertellen dat er materiaal was verzameld nadat de 40 centimeter grote opslagcontainer was afgeleverd op Aarde.

Afgelopen maandag bevestigden wetenschappers van JAXA al de aanwezigheid van zwarte korreltjes in het eerste gedeelte van de opslagkamer en nu is ook de aanwezigheid van zandachtig materiaal en kleine steentjes bevestigd in het eigenlijke opslaggedeelte. Daarnaast werd er gas aangetroffen van de asteroïde.

De tweede opslagkamer met daarin het materiaal uit de ondergrond van de asteroïde dat tijdens de tweede touchdown werd verzameld, is nog niet geopend. JAXA verwacht dat dit de volgende week gaat gebeuren.

Dit maagdelijke materiaal, dat niet is veranderd tijdens de reis door onze atmosfeer, zou aanwijzingen kunnen bevatten over het jonge zonnestelsel en hoe het is ontstaan. Wetenschappers zullen chemische analyses uitvoeren op het materiaal waarbij er in het bijzonder gezocht gaat worden naar organische verbindingen. Naast het onthullen van details over het jonge zonnestelsel zou het materiaal kunnen laten zien hoe asteroïden hebben bijgedragen aan de condities op Aarde en dan in het bijzonder het aanvoeren van water. Ook zal men proberen om het soort en de leeftijd van de gassen te bepalen.

Dit deel van de missie is over voor de Hayabusa2, de wetenschap op Aarde is nu aan zet. JAXA heeft de missie van de ruimtesonde verlengd. De Hayabusa2 heeft nog voldoende brandstof aan boord om twee andere doelen te bereiken. Dat zullen vermoedelijk de asteroïde 1998 KY26 in juli 2031 zijn en de asteroïde 2001 CC21 in juli 2026 maar ook een bezoek aan de potentieel gevaarlijke aardscheerder Apophis die in 2029 tot een afstand van 31.000 kilometer van de Aarde komt, behoort nog tot de mogelijkheden.

Eerste publicatie: 20 december 2020
Bron: diverse persberichten