De zoektocht is over: Philae is terecht!

Philae gevonden!
Philae is gevonden met behulp van de hoge resolutie camera OSIRIS. De opnames zijn gemaakt vanaf een hoogte van 2,7 kilometer waarbij de resolutie ongeveer 5 cm per pixel is (credit:ESA)

De zoektocht is over en aan de foto’s te zien is het niet vreemd dat het zo lang heeft geduurd voordat de Philae-lander werd gevonden.

De hoge-resolutie camera aan boord van de Rosetta heeft dan eindelijk de Philae lander gevonden. Philae is op de komeet 67P/Churyumov-Gerasimenko in een donkere scheur gevallen. Gezien de positie van de lander is het niet vreemd dat men op 12 november 2014 maar kort contact kon leggen.

Rosetta draait nog steeds in een baan om de komeet maar is bezig aan zijn laatste maand. De OSIRIS-camera aan boord van de Rosetta onderzocht op 2 september 2016 een paar mogelijke landingsplaatsen. Op dat moment bevond de Rosetta zich op slechts 2,7 kilometer afstand van de komeet. In de ingezoomde versies van de opnames is de lander duidelijk te herkennen.

Op de foto’s zijn de lander en twee van de drie poten zichtbaar maar uit de opnames is niets over de conditie van Philae te halen.

Philae was het laatst gezien in een gebied dat Agilka wordt genoemd. Tijdens de landing stuiterde Philae gedurende 2 uur een aantal keren op en neer. De harpoenen die de Philae moesten verankeren aan het oppervlak deden hun werk niet goed en wetenschappers denken dat de verkenner minstens 3.2 kilometer omhoog sprong alvorens ergens in de donkerte op de komeet te verdwijnen. Na drie dagen was de accu van de Philae leeg en plaatste de lander zichzelf in een slaapstand. Alleen in juni en juli 2015 werd Philae even wakker en was er contact met de Rosetta-sonde en de Aarde.

Na meer dan een jaar van stilte kondigden de onderzoekers midden augustus 2016 aan dat ze communicatiepogingen met de lander wilden staken.

De locatie van Philae was al berekend maar tot op gisteren was er niks van de Philae zichtbaar geweest op de camera’s van de Rosetta. Met behulp van radiosignalen werd het gebied ingeëngd tot een zone van enkele tientallen meters en een aantal mogelijke kandidaten werden in dit gebied geïdentificeerd maar omdat de opnames vanaf grote afstand in lage resolutie waren gemaakt was het onmogelijk om Philae hier op te herkennen.

Na maanden werken is het dan uiteindelijk toch gelukt om Philae in het gebied Abydos terug te vinden.

Close-up Philae
Close-up Philae. De opname is gemaakt op 2 september 2016.

Op een afstand van 2,7 kilometer bedraagt de resolutie van de OSIRIS-camera ongeveer 5 cm per pixel en dat is voldoende om de 1 meter grote Philae met zijn poten te kunnen zien.

Volgens de onderzoekers is het belangrijk om te weten dat Philae terecht is en te weten waar hij is neergekomen zodat men de gegevens die de lander heeft verzameld beter kan interpreteren.

De ontdekking komt minder dan een maand voor de finale landing van de Rosetta op de komeet. Op 30 september zal de baan van Rosetta dusdanig worden veranderd dat de verkenner te pletter zal slaan op de komeet. Dit gaat echter langzaam dus tijdens de afdaling zal de Rosetta de komeet in close-up bestuderen. Er is speciale aandacht voor de gaten in het gebied Ma’at. Men hoopt door het bestuderen van die gaten meer inzicht te krijgen in de interne opbouw van de komeet.

Bron: ESA, 5 september 2016