Hubble fotografeert de ster AG Carinae

Hubble fotografeert AG Carinae
Deze afbeelding gemaakt door de Hubble Space Telescope toont een zogenaamde Luminous Blue Variable die ongeveer 20.000 lichtjaar van ons is verwijderd. De ster bevindt zich in het sterrenbeeld Carina – Kiel. De kleurenopname is samengesteld uit afzonderlijke opnames in zichtbaar licht en ultraviolet en is gemaakt met behulp van de Wide Field Camera 3 (WFC3). Er werden vier filters gebruikt om de verschillende golflengtes te verkrijgen. Credit: NASA / ESA / STScI.

De Hubble Space Telescope is dit jaar 31 jaar oud geworden en voor deze gelegenheid heeft het Hubble team een opname van de ster AG Carinae vrijgegeven.

AG Carinae bevindt zich op een afstand van ongeveer 20.000 lichtjaar in het sterrenbeeld Carina – Kiel. De ster is enkele miljoenen jaren oud en zal vermoedelijk slechts 5 tot 6 miljoen jaar oud worden.

AG Carinae is omgeven door een expanderende schil van gas en stof die door de enorm sterke winden van de ster zijn vorm verkrijgt. Deze nevel heeft een doorsnede van ongeveer 5 lichtjaar. Dat komt ruwweg overeen met de afstand tussen de Zon en een van de meest nabije sterren, Alpha Centauri.

De enorme structuur is enkele duizenden jaren geleden ontstaan na een of meerdere uitbarstingen waarbij de buitenste lagen van de ster de ruimte in werden geblazen. De hoeveelheid materie komt overeen met ongeveer tien zonsmassa.

Deze uitbarstingen zijn normaal in het leven van een type ster die niet vaak voorkomt: de Luminous Blue Variable (LBV). Deze sterren hebben een dubbele persoonlijkheid. Ze verblijven jarenlang in een staat van rust om dan ineens uit te barsten waarbij hun helderheid soms met vele magnitudes kan toenemen. AG Carinae heeft een geschatte massa van ongeveer 70 zonsmassa en heeft een lichtkracht van een miljoen * de Zon.

De enorme uitbarstingen zoals die waaruit de nevel is ontstaan komen maar een paar keer tijdens de levensduur van een LBV voor. LBV’s zijn hele zeldzame sterren. In de Lokale Groep, de groep sterrenstelsels om ons heen zijn er slechts 50 bekend.

De sterren verblijven enkele duizenden jaren in deze fase en dat is kosmisch gezien slechts het knipperen van een oog.  Sommige LBV’s eindigen hun korte leven in een enorme supernova waarbij ze het heelal verrijken met elementen zwaarder dan ijzer.

Eerste publicatie: 24 april 2021
Bron: NASA/ESA