Ingenuity maakt negende en meest uitdagende vlucht tot nu toe

Séítah op Mars
De Séítah op Mars gezien vanaf een hoogte van ongeveer 10 meter boven het oppervlak. De opname is gemaakt tijdens de zesde vlucht van de Ingenuity die in mei 2021 werd uitgevoerd. Credit: NASA/JPL-Caltech

De helikopter vloog deze keer ver van Perseverance weg en stak een stuk verraderlijke duinen over. De Ingenuity helikopter heeft de landing van zijn tot nu toe moeilijkste vlucht prima afgerond. Het was de negende vlucht waarin de helikopter met hoge snelheid over ruw terrein vloog.

De succesvolle vlucht werd vanochtend middels een tweet bekend gemaakt door het Jet Propulsion Laboratory van de NASA. NASA had eerder in een blogpost de bedoelingen van deze vlucht beschreven. In de post gaf NASA aan dat Ingenuity tijdens zijn negende vlucht zijn huidige grondsnelheid-, afstands- en vliegrecords zou verbreken. Hoewel er de details over deze laatste vlucht nog niet compleet zijn kreeg de helikopter de opdracht om 625 meter te vliegen met een snelheid van 5 meter per seconde. Die hele vlucht zou dan ongeveer 3 minuten duren.

Sinds de Perseverance rover vorige maand met zijn eigen wetenschappelijk onderzoek begon bleef Ingenuity plichtsgetrouw in de buurt. Deze keer echter niet. Perseverance bevindt zich aan de oostelijke rand van een ruig stuk terrein dat “Séítah” wordt genoemd. Dit betekent “midden in het zand” in de Navajo-taal. Séítah wordt gekenmerkt door golvend zand dat volgens NASA-wetenschappers moeilijk is te doorkruisen voor een wielvoertuig. Dat maakte de regio ideaal voor deze vlucht van de Ingenuity. Vliegen over de duinen toonde het nut van luchtvaartuigen op mars en daarbuiten aan, een punt dat al nadrukkelijk werd bewezen in de eerste vijf vluchten van de helikopter. De negende vlucht daagde ook het navigatie-algoritme van Ingenuity uit dat echt was ontworpen om het vlakkere terrein van Mars te lezen en niet het golvende zand van de Séítah.

Er werden enkele zwartwit beelden van de negende vlucht vrijgegeven maar er komen nog nieuwere kleurenbeelden van de rotsen en rimpelingen van de Séítah, waarover Ingenuity vloog. De helikopter hield vermoedelijk geen constante snelheid aan tijdens zijn vlucht; vanwege onzekerheid over de manier waarop het navigatiesysteem van Ingenuity de fluctuerende topografie van Séítah zou kunnen interpreteren instrueerde het team de helikopter om langzamer over de ruigere delen van de regio te vliegen.

Voor het Ingenuity-team hier op Aarde was deze negende vlucht de meest zenuwslopende sinds de eerste vlucht van de helikopter op de rode planeet. Hoewel ze alle gegevens van de vlucht nog niet hebben gepubliceerd is één ding zeker: de vlucht was een succes en de Ingenuity heeft zijn grenzen nog altijd niet bereikt.

 

Eerste publicatie: 6 juli 2021
Bron: NASA/Gizmodo