Aardscheerder 2020 BX12 blijkt een begeleider te hebben

Asteroïde 2020 BX12 en zijn begeleider
Radaropname van de asteroïde 2020 BX12 en zijn begeleider. Credit: Arecibo Observatory/NASA/NSF

Volgens nieuwe waarnemingen bestaat een asteroïde die afgelopen week op een afstand van minder dan 5 miljoen kilometer voorbij de Aarde scheerde uit twee verschillende objecten.

Asteroïde 2020 BX12 werd op 27 januari 2020 ontdekt met behulp van het geautomatiseerde Asteroid Terrestrial-impact Last Alert System (ATLAS) op Mauna Loa in Hawaii. Het systeem bepaalde direct dat het ging om een potentieel gevaarlijke asteroïde. Nu betekent dit niet dat de asteroïde direct een gevaar voor het leven op Aarde betekende maar dat het gaat om een relatief grote asteroïde waarvan de baan op een dag erg dicht bij de Aarde kan komen. Maar toen wetenschappers vervolgwaarnemingen uitvoerden met de Arecibo radiotelescoop bleek dat er een kleine begeleider aanwezig was.

De Arecibo radiotelescoop maakte de opnames op 4 en 5 februari 2020. Dit was slechts enkele dagen nadat de telescoop wegens aardbevingen een maand lang was gesloten. De hoofd asteroïde is ongeveer 165 meter lang en draait iedere 2,8 uur rond. De begeleider heeft een doorsnede van ongeveer 70 meter en draait iedere 45 tot 50 uur om de grotere asteroïde heen (mogelijk is dit nog sneller), volgens een bericht op de website van de Arecibo Planetary Radar Science Group.

Arecibo is een radiotelescoop maar kan asteroïden met behulp van radar, microgolfstraling en radiogolven waarnemen om zo afbeeldingen te maken van het gereflecteerde licht. Asteroïden draaien rond en ze veroorzaken zo dopplerveranderingen in het radarsignaal. De afbeeldingen hierboven van 2020 BX12 laten de kleinere asteroïde veel helderder zien. Dit komt omdat deze asteroïde langzamer draait. Je kan hier meer lezen over de radarafbeeldingen.

Dubbele asteroïden zijn helemaal niet zo zeldzaam. Schattingen zeggen dat ongeveer 16 procent van alle asteroïden groter dan 200 meter mogelijk een begeleider hebben. Maar het is wel een interessante ontdekking, in het bijzonder voor een asteroïde die nu in de database van het Center for Near Earth Objects van de NASA is opgenomen.

Bron: Arecibo Planetary Radar Science Group 

Eerste publicatie: 16 februari 2020
Bron: Arecibo/NASA