Cassini legt het hexagon op Saturnus schitterend vast

Het hexagon aan de noordpool van Saturnus

Het hexagon aan de noordpool van Saturnus. Credit: NASA/JPL-Caltech

NASA heeft een schitterende nieuwe foto vrijgegeven van de noordpool van Saturnus waar een grote zeshoekige draaikolk draait samen met mooie banden van wervelwinden.

De foto is op 5 september 2016 gemaakt door de Cassini ruimtesonde toen die op een hoogte van 1,4 miljoen kilometer langs de planeet scheerde. De foto kijkt richting de door de zon verlichte ringen van de planeet.

Boven de noordpool van Saturnus bevindt zich een zeshoekige maalstroom die als “het hexagon” bekend staat. Deze maalstroom heeft een doorsnede van ongeveer 32.000 kilometer. De winden in deze maalstroom bereiken snelheden tot 322 kilometer per uur. De donkere vlek in het centrum van de maalstroom wordt gezien als het oog van een orkaanachtige storm.

Het unieke weersysteem op Saturnus werd voor het eerst in de jaren 80 van de vorige eeuw vastgelegd door de Voyagers van de NASA. Naast de vreemde zeshoekige maalstroom komen er dikke wolkenbanden op de planeet voor die kunnen ontstaan door hele snelle winden in de bovenste delen van de atmosfeer.

Iedere band wordt gekenmerkt door andere windsnelheden en wolken die op verschillende hoogtes voorkomen. Waar ze elkaar raken ontstaan draaikolken en wervelingen.

De Cassini ruimtesonde draait al sinds 2004 in een baan om Saturnus heen en heeft al vele duizenden hoge resolutie opnames gemaakt van de planeet, de ringen en de manen. De verkenner is aan zijn laatste jaar bezig en zal in september 2017 de wolken van Saturnus induiken en voorgoed verdwijnen.

Eerste publicatie: 18 november 2016
Bron: space.com