Lucy gaat op bezoek bij 8 asteroïden

Als alles volgens planning verloopt lanceert NASA op 16 oktober 2021 de Lucy missie. Deze missie maakt scheervluchten langs 8 asteroïden. De eerste zal in 2025 aan de beurt zijn.

Lucy op bezoek bij asteroïde
Artist impressie van Lucy op bezoek bij een asteroïde. Credit: NASA

De 980 miljoen dollar kostende missie bevindt zich momenteel op het Kennedy Space Center ter voorbereiding van de lancering. De ruimtesonde wordt door een Atlas V raket gelanceerd voor zijn 12 jaar durende reis. De ruimtesonde zal door United Launch Alliance vanaf het Cape Canaveral Space Force Station worden gelanceerd. In 2025 zal Lucy voor het eerst een asteroïde passeren. De ruimtesonde is dan op weg naar een baan om Jupiter. Van daaruit zal de ruimtesonde een zeer complexe koers gaan volgen om een bezoek te brengen aan 8 asteroïden die zich in de Trojaanse gordel bevinden.

Het is voor het eerst dat een ruimtesonde een bezoek brengt aan de Trojaanse asteroïden. De Trojaanse asteroïden zijn overblijfselen van het ontstaan van de planeten en NASA denkt dat ze sinds hun ontstaan niet meer zijn veranderd. Door deze Trojanen te bestuderen denken astronomen meer te leren over de geschiedenis van de buitenste delen van het zonnestelsel en de grote gasplaneten Jupiter, Saturnus, Uranus en Neptunus.

Lucy zal een reis van miljarden kilometers afleggen voor de Trojaanse asteroïden worden bereikt.

De ruimtesonde is ongeveer 13 meter lang en is uitgerust met twee grote zonnepanelen die op schotels lijken en die een doorsnede hebben van ongeveer 7,5 meter. De ruimtesonde is door meer dan 500 ingenieurs en technici gebouwd in de fabriek van Lockheed Martin in Littleton, Colorado. De ruimtesonde bestaat uit meer dan 430 componenten en meer dan 3,5 kilometer aan kabels.

Lucy heeft die grote zonnepanelen nodig omdat de ruimtesonde meer dan 10 jaar ver weg van de Zon blijft. De zonnepanelen moeten zich al snel na de lancering volledig ontvouwen om Lucy van alle energie te voorzien die de ruimtesonde nodig heeft.

Nadat de ruimtesonde vele jaren nodig heeft gehad om de asteroïden te bereiken zal de ruimtesonde ze op afstanden van minder dan 1500 kilometer passeren. De ruimtesonde heeft 3 wetenschappelijke instrumenten aan boord waarmee de asteroïden worden onderzocht.

Lucy zal niet afremmen maar zal steeds met een snelheid tussen de 5 en 8 kilometer per seconde ten opzichte van de asteroïden bewegen. De beste gegevens zullen in de paar uur van de dichtste nadering worden verzameld.

De missie dankt zijn naam aan het fossiele menselijke skelet dat in 1974 werd gevonden en dat ons veel leerde over de menselijke evolutie. Het skelet werd Lucy genoemd omdat een van teamleden tijdens de opgravingen vaak “Lucy in the Sky with Diamonds” van de Beatles draaide.

Net als het skelet is de Lucy-missie gericht op een revolutie in de kennis van het verleden en het ontstaan van het zonnestelsel. Wetenschappers zullen zich decennialang verdiepen in de gegevens die Lucy zal verzamelen.

De asteroïden die voor deze missie zijn uitgekozen zijn fysiek heel verschillend van elkaar. Ze hebben bijvoorbeeld heel verschillende kleuren. Deze diversiteit moet er voor zorgen dat Lucy brede informatie over Trojaanse asteroïden kan verzamelen.

Eerste publicatie: 1 oktober 2021
Bron: spacedaily