De geur van een komeet

Wetenschappers hebben met behulp van het ROSINA-instrument (Rosetta Orbiter Sensor for Ion and Neutral Analysis) de geuren van komeet 67P/Churyumov-Gerasimenko in kaart gebracht. De komeet ruikt naar een combinatie van rotte eieren, alcohol, paarden urine, amandelen en azijn.

De geur van rotte eieren, paarden urine en formaldehyde overheerst maar er zijn ondertonen van alcohol gemengd met azijn, zwaveldioxide en koolstofdisulfide waarneembaar. Dit is gemengd met de zwakke amandelgeur van waterstofcyanide.

komeet 67P/Churyumov-Gerasimenko
komeet 67P/Churyumov-Gerasimenko gefotografeerd door de Rosetta-sonde vanaf een afstand van 103 km (credit ESA)

Ofschoon komeet 67P/Churyumov-Gerasimenko nog meer dan 400 miljoen kilometer is verwijderd van de Zon is het mengsel van moleculen dat in de coma kan worden gedetecteerd al opvallend groot. De wetenschappers hadden eigenlijk verwacht dat op deze grote afstand alleen de meest vluchtige moleculen als koolstofhoudende en koolstofmonoxide zouden kunnen verdampen.

Echter de massaspectrometer van de ROSINA detecteerde veel meer moleculen: water, koolstofmonoxide, koolstofdioxide, ammoniak, methaan, methanol, formaldehyde, waterstofsulfide, waterstofcyanide, zwaveldioxide en koolstofdisulfide.

Het hoofddoel van de twee spectrometers van de ROSINA is het bepalen van de elementaire, isotopische en moleculaire samenstelling van de atmosfeer en de ionosfeer van kometen, het bepalen van de temperatuur en de snelheid van het gas en de ionen en de reacties van het gas en de ionen in de atmosfeer en de ionosfeer van kometen.

Dit verschaft wetenschappers belangrijke gegevens over de oorsprong van kometen, de relatie tussen het materiaal van de komeet en de interstellaire materie en de gevolgen daaruit voor de oorsprong van het zonnestelsel.

Verdere analyse maakt het mogelijk om 67P/Churyumov-Gerasimenko te vergelijken met andere kometen. Deze vergelijking kan laten dien of en komeet uit de Kuipergordel een andere samenstelling heeft dan een komeet uit de Oortwolk. Ook geven de data inzicht in de zonnewolk waaruit ons zonnestelsel is ontstaan.

Bron; persbericht ESA