Glycine gevonden op komeet

komeet 67P/Churyumov-Gerasimenko

komeet 67P/Churyumov-Gerasimenko gefotografeerd door de Rosetta-sonde vanaf een afstand van 103 km (credit ESA)

Glycine, een belangrijk aminozuur is voor het eerst ontdekt op een komeet waarmee de theorie dat kometen bouwstenen voor leven op Aarde hebben geleverd, wordt versterkt.

Glycine is een aminozuur dat onderdeel uitmaakt van eiwitten is aangetroffen in de wolk rond komeet 67P/Churyumov-Gerasimenko. De ontdekking is gedaan met de Rosetta Orbiter Spectrometer for Ion and Neutral Analysis (ROSINA) aan boord van de Rosetta-sonde van de ESA.

Het is voor het eerst dat er onomstotelijk glycine is aangetroffen in de dunne atmosfeer van een komeet. Naast glycine ontdekten de onderzoekers ook fosfor. Dit zijn twee belangrijke componenten van DNA en celmembranen.

Glycine

Het aminozuur glycine

Glycine is al eerder aangetroffen in wolken om kometen maar toen konden wetenschappers niet uitsluiten dat er sprake was van besmettingen van de meetinstrumenten vanuit de Aarde. Deze heeft heeft de massaspectrometer de glycine rechtstreeks kunnen meten en was er geen noodzaak om een monstervoorbewerking te doen die mogelijk tot een besmetting zou kunnen leiden.

ROSINA heeft inmiddels verschillende organische moleculen waargenomen bij de komeet. Wetenschappers raken er steeds meer van overtuigd dat kometen een belangrijke rol kunnen bij het afleveren van belangrijke moleculen voor het ontstaan van leven op planeten.

De Rosetta-missie toont aan dat kometen in het zonnestelsel opslagplaatsen van zijn primitief materiaal en dat ze mogelijk verantwoordelijk zijn voor het transport van deze belangrijke ingrediënten naar de Aarde. Onderzoekers discussiëren al lang over de vraag of kometen en asteroïden bouwstenen voor leven naar de Aarde hebben gebracht door miljoenen jaren geleden in grote getale in de Aardse oceanen te plonzen.

Ondertussen zijn er meer dan honderd moleculen, waaronder verschillende aminozuren, ontdekt in kometen en de stof- en gaswolken die hen omhullen.

Eerdere data hebben al laten zien dat het water op komeet 67P een significant andere samenstelling heeft dan het water op Aarde waardoor het minder aannemelijk is dat kometen een grote rol hebben gespeeld om water naar de Aarde te brengen zoals eerder werd gedacht.

Dat neemt niet weg dat onderzoekers er meer en meer van overtuigd raken dat kometen belangrijk zijn voor het ontstaan van leven in een zonnestelsel.

Bron: diverse persberichten, 27 mei 2016