Ingenuity maakt eerste vlucht na grote software update

De Mars Ingenuity helikopter van de NASA heeft zijn kortste vlucht ooit gemaakt. De vlucht werd uitgevoerd na een grote software update die ervoor moet zorgen dat de kleine helikopter veiliger kan landen en beter kan navigeren over ruw terrein.

Ingenuity gefotografeerd door de Perseverance op 5 april 2021
De Ingenuity helikopter op Mars. De foto is gemaakt door de Mastcam-Z van de Perseverance op 5 april 2021. Credit: NASA/JPL-Caltech/ASU

De 34ste vlucht van Ingenuity werd op 22 november 2022 uitgevoerd en duurde slechts 18 seconden. De helikopter legde een hoogte van 5 meter af. Het was de eerste vlucht sinds 29 september en een test van het nieuwe softwaresysteem dat vanaf de Aarde naar Ingenuity is verstuurd. De nieuwe software moet er voor zorgen dat de helikopter beter kan functioneren in het ruwe terrein dat momenteel al door de Perseverance rover wordt verkend.

Ingenuity is een extreem succesvolle technologische demonstratie die oorspronkelijk was gebouwd om in vlak terrein te opereren zoals het Wright Brothers Field waar de helikopter in april 2021 zijn eerste vlucht maakte. De helikopter maakte de ene na de andere geslaagde vlucht wat ertoe leidde dat de missieleiding de helkopter naar steeds lastiger terrein begon te sturen.

Die lastigere vluchten noopten het Ingenuity team om te zoeken naar geschikte landingsplaatsen met zo weinig mogelijk rotsen die de helikopter kunnen beschadigen tijdens de landing. Omdat de Jezero krater, die door Perseverance en Ingenuity wordt onderzocht, nogal rotsachtig is zijn die vlakke veilige landingsplaatsen lastig te vinden. De nieuwe software zal de naar beneden gerichte camera van Ingenuity gebruiken om voor de landing gevaarlijke objecten te detecteren. De helikopter zal dan worden bijgestuurd naar een plek die wel veilig is.

Volgens de missieleiding zal Ingenuity nu tijdens de vlucht de veiligste landingsplek bepalen en als de landing wordt ingezet zal de helikopter autonoom naar deze plek toegaan.

De software moet er voor zorgen dat Ingenuity tijdens een vlucht betrouwbaarder is. Omdat de helikopter was ontworpen om over vlak terrein te vliegen kon het verwarring opleveren voor de camera’s als de helikopter over heuvelachtig terrein vloog. De oude software kon dan denken dat de helikopter begon af te wijken wat er toe kon leiden dat door een verkeerde poging om de richting te stabiliseren er daadwerkelijk een onbedoelde afwijking werd veroorzaakt.

Tijdens lange vluchten moet rekening gehouden worden met navigatiefouten veroorzaakt door ruw terrein waardoor het team grote landingsplaatsen moet selecteren. De nieuwe software corrigeert deze aanname van een vlakke ondergrond door digitale hoogtekaarten van de Jezero krater te gebruiken om de navigatiesoftware te helpen onderscheid te maken tussen veranderingen in terrein en voertuigbewegingen.

Met de nieuwe software kan Ingenuity een breder scala aan terreintypes verkennen zodat Perseverance het in detail kan onderzoeken. Uiteraard is NASA benieuwd om te zien waartoe deze update de kleine helikopter toe in staat zal stellen.

Eerste publicatie: 26 november 2022
Bron: NASA