New Horizons ziet mogelijke poolkap op Pluto

New Horizons fotografeert Pluto
Met het afnemen van de afstand tot Pluto worden er steeds meer structuren zichtbaar op de dwergplaneet. Mogelijk heeft Pluto een ijskap. (foto: NASA/JPL)

Op foto’s van de New Horizons zijn voor het eerst oppervlaktedetails zichtbaar op de dwergplaneet Pluto. Er zijn lichtere en donkere vlekken zichtbaar op foto’s die half april zijn gemaakt. New Horizons bevond zich toen op een afstand van ongeveer 113 miljoen kilometer van Pluto. De opnames zijn gemaakt met de LORRI, de Long Range Reconnaissance Imager. Medio Juli 2015 zal de New Horizons een scheervlucht maken langs de dwergplaneet.

Op de opnames zijn lichtere en donkere vlekken te zien. Ook aan één van de polen hetgeen suggereer dat Pluto een poolkap heeft.

Op de foto’s is ook Charon, de grootste maan van Pluto zichtbaar. Charon draait in 6,4 dagen om Pluto heen. Er werden sluitertijden van 1/10 seconde gebruikt en dat was te weinig om de vier andere manen van de dwergplaneet te kunnen zien.

Pluto is in 1930 ontdekt en is sindsdien een raadsel voor de wetenschap. De dwergplaneet bevindt zich op een afstand van ongeveer 5 miljard kilometer van de Aarde en dat maakt het voor astronomen heel lastig om de dwergplaneet goed te bestuderen.

De serie opnames die de NASA nu heeft vrijgegeven zijn gemaakt tussen 12 en 18 april 2015. Gedurende die tijd verminderde de afstand van de New Horizons tot Pluto van 111 miljoen kilometer tot 104 miljoen kilometer. Bij het afnemen van de afstand zullen de opnames snel steeds beter worden.

Tijdens de passage in juli zal de New Horizons op een afstand van 12.500 kilometer langs Pluto scheren. NASA hoopt dan een zeer gedetailleerd beeld te krijgen van deze verre dwergplaneet.

 

Meer leren over Pluto? Kijk ook eens op de overzichtspagina’s van deze dwergplaneet.

Bron: diverse persberichten, 29 april 2015