Het mysterie van de zeldzame vulkanen op Venus

Vulkanen op Venus
Zogenoemde “pannenkoek”-vulkanen op Venus

Astronomen vragen zich al heel erg lang af waarom er maar zo weinig vulkanen op Venus zijn gevonden. Een wetenschapsteam denkt nu de oplossing daarvoor te hebben gevonden.

Onderzoekers van de Universiteit van St. Andrews en de Universiteit van Straatsburg hebben Venus – de planeet die nog het meeste op de Aarde lijkt – bestudeerd om te achterhalen waarom er maar weinig vulkanisme voorkomt op Venus terwijl vulkanisme op Aarde veel algemener is.

Het onderzoek wees uit dat de intense hitte op Venus er voor zorgt dat de korst van de planeet veel minder vast is dan de korst van de Aarde. De korst van Venus is een beetje plasticachtig en dat betekent dat lava en magma niet door scheuren in de korst kan komen om vulkanen te vormen zoals dat op Aarde gebeurd. Het plasma blijft plakken in een geleiachtige planetaire laag.

Deze zachte korst zorgt er voor dat er geen tektonische platen gevormd kunnen worden zoals dat op Aarde het geval is. Dit geologische fenomeen speelt een zeer belangrijke rol bij de koolstofcyclus op Aarde en het is van essentieel belang voor het klimaat op onze planeet.

Weten waarom deze twee planeten zo verschillend zijn in hun geologische en klimatologische condities is essentieel om uit te vinden of aardachtige exoplaneten bewoonbaar zijn zoals de Aarde of volledig ongeschikt zijn voor leven zoals Venus. Als de geologen weten waarom Venus en de Aarde zo verschillend zijn geworden dan kunnen ze astronomen informeren over hoe ze bewoonbare aardachtige planeten kunnen vinden en de onbewoonbare aardachtige planeten die meer weg hebben van de hete onbewoonbare Venus kunnen mijden.

Uitgaande van de grootte, chemische samenstelling en de plaats in het zonnestelsel is Venus de meest aardachtige planeet die we tot dusver hebben kunnen bestuderen. Maar waar de Aarde een smeltkroes van leven is, komt er op Venus, waar de temperatuur kan oplopen tot 460 °Celsius geen leven voor.

De intense hitte op Venus wordt veroorzaakt doordat de planeet zich veel dichter bij de Zon bevindt dan de Aarde en ook doordat Venus is omringd door een extreem dik wolkendek dat verantwoordelijk is voor een gigantisch broeikaseffect.

Als de Aarde eenzelfde koolstofdioxide rijke atmosfeer zou ontwikkelen als Venus dan zou ook hier de maximale temperatuur geschikt voor leven ruimschoots overschreden worden. Eén van de volgende vragen waar de onderzoeksgroep mee bezig is, is de vraag waarom twee planeten die zo veel op elkaar lijken een totaal van elkaar verschillende atmosfeer kunnen hebben.

 

Eerste publicatie: 30 mei 2017
Bron: phys.org