MeerKAT levert de eerste beelden

MeerKAT telescoop
Een aantal van de 16 reeds in gebruik genomen antenne’s van de Zuid-Arikaanse MeerKAT telescoop

De Zuid-Afrikaanse MeerKAT telescoop is slechts voor ¼-de in gebruik maar laat nu al zien waartoe het instrument in staat is. In een gebied waar voorheen ongeveer 70 sterrenstelsels bekend waren heeft de radiotelescoop er ongeveer 1300 waargenomen.

Als de MeerKAT radiotelescoop helemaal klaar is bestaat hij uit 64 schotelantennes die op termijn deel gaan uitmaken van de veel grotere SKA radiotelescoop (Square Kilometer Array) die dan de krachtigste radiotelescoop op Aarde zal zijn.

De afbeeldingen die de MeerKAT nu produceert zijn veel beter dan verwacht en dat betekent dat de telescoop, waarvan de eerste 16 antennes in bedrijf zijn genomen, de beste radiotelescoop op het zuidelijk halfrond gaat worden.

1300 sterrenstelsels waargenomen door de MeerKAT telescoop
Samengestelde opname van het gebied dat door de MeerKAT is waargenomen, In plaats van de oorspronkelijke 70 stelsels heeft de MeerKAT er 1300 waargenomen.

Als de SKA te zijner tijd helemaal klaar is zal die bestaan uit 3000 schotels die verspreid staan in een gebied van één vierkante kilometer verdeeld over verschillende landen.

De SKA zal ingezet worden bij het onderzoek naar zware gaten, donkere energie, exploderende sterren en de zoektocht naar het ontstaan van het heelal ongeveer 14 miljard jaar geleden.

De MeerKAT wordt gebouwd in het afgelegen en droge zuidwesten van het Karoo gebied in Zuid-Afrika dat uitstekend geschikt is voor astronomische waarnemingen. MeerKAT is één van de hoofdclusters van de SKA. De andere cluster wordt in Australië gebouwd.

Het is voor het eerst dat een Afrikaanse groep landen op zo’n grote schaal en dergelijke wetenschappelijke infrastructuur ontwikkelt en onderhoudt. Volgend jaar zullen alle 64 schotels operationeel zijn en dan staat de beste radiotelescoop ter wereld in Zuid-Afrika. Meer dan 20 landen leveren een bijdrage aan de SKA waarvan het hoofdkwartier in Engeland komt te staan.

Zuid-Afrika heeft, ondanks economische problemen, tot nu toe 200 miljoen euro geïnvesteerd in het project. Ondertussen hebben meer dan 500 wetenschappelijke groepen uit 45 landen waarneemtijd geboekt om de MeerKAT tussen volgend jaar en 2022 te gebruiken.

Bron: diverse persberichten, 17 juli 2016