NASA publiceert nieuwe foto’s van Pluto

De New Horizons is na een korte pauze begonnen om de verzamelde gegevens van de scheervlucht langs Pluto terug te sturen naar de Aarde. Nieuwe foto’s laten een verbijsterende verscheidenheid aan oppervlaktestructuren zien op Pluto.

Nieuwe close-up van Pluto
Deze close-up is samengesteld uit de laatste hoge resolutie opnames van de New Horizons. Ze laten Pluto zien vanaf een afstand van 1800 kilometer. In het noordoosten het donkere bekraterde gebied Cthulhu Regio. De heldere, gladde ijsvlaktes worden Sputnik Platinum genoemd. Het gebied heeft een doorsnede van 1800 kilometer. De opnames zijn gemaakt tijdens de scheervlucht op 14 juli 2015 vanaf een afstand van 80.000 kilometer (credit: NASA)

Pluto vertoont een grote diversiteit een terreinvormen en complexe structuren die zich kunnen meten met wat we op andere plaatsen in het zonnestelsel hebben aangetroffen.

De New Horizons is onlangs begonnen met het terugsturen van alle data van de scheervlucht. Dit zal ruim een jaar in beslag gaan nemen. De afgelopen dagen zijn er al vele foto’s binnengekomen met een resolutie van 400 meter per pixel. Ze laten nieuwe structuren zien zoals mogelijke duinen, stromingen van stikstofijs die vanuit bergachtige gebieden naar vlaktes zijn gestroomd. Er zijn netwerken van valleien zichtbaar die zijn ontstaan door materiaal dat over het oppervlak van Pluto heeft gestroomd en er zijn gebieden te zien waar chaotisch door elkaar neergegooide bergen zijn te zien die enigszins lijken op gebieden op de Jupitermaan Europa.

Volgens de onderzoekers is het oppervlakte van Pluto net zo complex al dat van bijvoorbeeld Mars. De rommelig neergegooide bergen zijn misschien enorm grote brokken waterijs die drijven in een uitgestrekte, dichtere, zachtere laag van bevroren stikstof in het gebied dat voorlopig Sputnik Planum wordt genoemd.

 

De nieuwe opnames laten ook zwaar bekraterd en dus heel oud terrein zien naast hele jonge, kraterloze ijsvlaktes en er is zelfs een gebied zichtbaar met vermoedelijk duinen.

Die duinen zijn vreemd want als het echt duinen zijn, en daar lijkt het op, dan moet het vroeger op Pluto stevig hebben gewaaid. Tegenwoordig heeft Pluto een hele ijle atmosfeer waar geen hoge windsnelheden kunnen voorkomen. Dus of in het verleden heeft Pluto een veel dikkere atmosfeer gehad of er is een proces gaande dat de wetenschappers nog niet begrijpen.

Ook zijn er nieuwe, betere opnames van de manen Charon, Nix en Hydra naar de Aarde gestuurd. Die foto’s laten zien dat vooral Charon een geologisch interessant verleden heeft.

Ook is op de opnames van afgelopen week zichtbaar dat de atmosferische mist van Pluto uit veel meer verschillende lagen bestaat dan eerder werd aangenomen. Deze mist zorgt voor een schemereffect dat terrein aan de nachtzijde zachtjes verlicht waardoor het zichtbaar werd voor de camera’s van de New Horizons.

De New Horizons bevindt zich momenteel op meer dan vijf miljard kilometer van de Aarde en meer dan 69 miljoen kilometer van Pluto. De ruimtesonde verkeerd in een goede condities en alle systemen werken normaal.

Bron: NASA, 11 september 2015 [ vasaioqrcode]