As van ontdekker bijna bij Pluto

Clyde Tombaugh
Clyde Tombaugh aan het werk op de Lowell sterrenwacht

Morgen,14 juli, zal Clyde Tombaugh op een afstand van 12,550 kilometer langs Pluto scheren. De, toen nog planeet die hij 85 jaar geleden ontdekte.

Zijn as is aan boord van NASA’s New Horizon op de eerste reis van een door mensen gemaakte verkenner naar Pluto.

Daarnaast heeft de New Horizons een postzegel uit 1991 aan boord die roept: Pluto nog niet onderzocht! Ook zijn er twee munten aan boord. Eentje van de staat Florida waar vanaf de New Horizons is gelanceerd en eentje van de staat Maryland waar het hoofdkwartier ligt dat de New Horizons heeft ontwikkeld en waar het vluchtleidingscentrum zich bevindt.

In totaal zijn er negen kleine aandenken aan boord van de New Horizons. Het aantal van negen is geen toeval want toen de New Horizons op 19 januari 2006 werd gelanceerd was Pluto nog de negende planeet in het zonnestelsel. Zeven maanden later werd Pluto gedegradeerd tot dwergplaneet.

Tombaugh’s weduwe en zijn twee kinderen schonken ongeveer 30 gram van zijn as voor de lange reis naar Pluto. De as bevindt zich in een 5 cm grote capsule met de inscriptie:

“Interred herein are remains of American Clyde W. Tombaugh, discoverer of Pluto and the solar system’s ‘third zone.’ Adelle and Muron’s boy, Patricia’s husband, Annette and Alden’s father, astronomer, teacher, punster, and friend: Clyde Tombaugh (1906-1997)”

Annette Tombaugh-Sitze en haar jongere broer Alden zullen tijdens de scheervlucht aanwezig zijn in het vluchtleidingscentrum aan het Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory in Laurel in de Amerikaanse staat Maryland. Hun moeder stierf op 99-jarige leeftijd in 2012.

Volgens Annette zou haar vader opgewonden zijn als hij getuige had kunnen zijn van het bezoek van de New Horizons aan Pluto. Toen hij de planeet ontdekt was het slechts een zwak lichtpuntje.

Op de postzegel van 29 cent uit 1991 is Pluto afgebeeld als een grijzige wereld met oranje vlekken, de interpretatie van een kunstenaar gebaseerd op de gegevens die men in die tijd had. De foto’s van de New Horizons laten een koper gekleurde dwergplaneet zien. Het is overigens ook voor het eerst dat een postzegel zó ver heet gereisd voor hij uiteindelijk bezorgd kon worden, aldus de Amerikaanse Post.

Ook is er een klein model van SpaceShipOne aan boord. Dit is het eerste bemande private ruimteschip dat in 2004 een suborbitale vlucht had gemaakt en de Ansari X Prize ter waarde van 10 miljoen dollar heeft gewonnen. Verder zijn er twee Amerikaanse vlaggen en twee CD’s aan boord. Eén CD bevat de foto’s van alle teamleden die aan het project hebben meegewerkt en de andere CD bevat de namen van 434,738 mensen die via een speciale website hebben ingetekend.

Bron: PHYS.org, 13 juli 2015