New Horizons wakker gemaakt voor scheervlucht langs 2014 MU69

Ultima Thule - 2014 MU69
Artist impression van de New Horizons die 2014 MU69 nadert op 1 januari 2019. Het object bevindt zich op een afstand van ongeveer 1,6 miljard kilometer voorbij Pluto. Waarnemingen vanaf de Aarde wijzen er op dat het mogelijk een dubbelobject is. Afbeelding via NASA/ Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/ SwRI/ Steve Gribben.

NASA heeft de ruimtesonde New Horizons uit zijn winterslaap gehaald. Men gaat beginnen aan de voorbereidingen door de scheervlucht langs het Kuipergordel object 2014 MU69. Deze scheervlucht zal op 1 januari 2019 plaatsvinden.

De New Horizons vloog in juli 2015 langs de dwergplaneet Pluto. Om energie te sparen was de ruimtesonde sinds december 2017 in winterslaap gezet. Op 5 juni 2018 kreeg de vluchtleiding van het Johns Hopkins Applied Physics Laboratory via het Deep Space Network van de NASA door dat de ruimtesonde volgens planning wakker was geworden.

De ruimtesonde begint nu aan de voorbereidingen voor de scheervlucht op nieuwjaarsdag. Het zal de meest verre scheervlucht zijn die ooit is uitgevoerd. De New Horizons bevindt zich op dit moment in de Kuipergordel voorbij Neptunus op meer dan 6 miljard kilometer afstand van de Aarde. De komende 6 maanden zullen gebruikt worden om de New Horizons klaar te stomen voor zijn ontmoeting met Ultima Thule, de bijnaam van 2014 MU69.

Het New Horizonsteam op Aarde is al geruime tijd druk bezig met de planning en het simuleren van de aanstaande scheervlucht langs Ultima Thule.

Gedurende de eerste drie dagen dat de New Horizons wakker is worden er allerlei commando’s naar de computers van de New Horizons gestuurd. Daarna zal begonnen worden met het uitlezen van het geheugen van de ruimtesonde waarbij er wetenschappelijke data over de Kuipergordel gedownload zullen worden die door de instrumenten van de New Horizons zijn verzameld. Tenslotte zal het geheugen ook getest worden. Deze stappen zullen ongeveer 2 maanden duren. Eind augustus zal begonnen worden met de voorbereidingen voor de scheervlucht en zullen de waarnemingen van Ultima Thule worden gestart.

Ultima Thule, officiële aanduiding 2014 MU69, bevindt zich ongeveer 1,6 miljard kilometer voorbij de baan van Pluto. De bijnaam van het object is door het publiek gekozen en het betekent “voorbij Thule”, oftewel “voorbij de bekende wereld”. De naam geeft aan hoe uitzonderlijk deze scheervlucht zal zijn want het is voor het eerst dat een door mensenhanden gebouwde robot iets dergelijks gaat presteren.

Eerste publicatie: 10 juni 2018
Bron: diverse persberichten