Schiaparelli te pletter geslagen op Mars

Schiaparelli landing site
De landingsplaats van de Schiaparelli voor en na de landing, gefotografeerd door de Mars Reconnaissance Orbiter. Credit: NASA/JPL

In plaats van een gecontroleerde afdaling naar het oppervlak lijkt het er op dat de Schiaparelli van de ESA en grote hoogte is neergestort en daarbij mogelijk is geëxplodeerd. De Mars Reconnaissance Orbiter van de NASA heeft foto’s gemaakt van het gebied van voor en na de landing waarop mogelijk de vermiste lander is te zien.

Schiaparelli kwam op 19 oktober om 14.2 uur (UT) aan in de Martiaanse atmosfeer en begon toen aan een 6 minuten durende afdaling naar het oppervlak. Kort voor de verwachte landing werd het contact echter plotseling verbroken. Dit was kort nadat de parachute en een beschermende mantel waren afgestoten. Eén dag later maakte de Mars Reconnaissance Orbiter opnames van het gebied, deze opnames waren al van te voren gepland en maakten deel uit van de missie.

Een van de nieuwe kenmerken op de foto is een heldere vlek die gerelateerd kan worden aan de 12-meter grote parachute die in het tweede deel Schiaparelli’s afdaling werd gebruikt. De parachute en het bijbehorende schild werden voor het begin van de laatste fase van de afdaling afgestoten. Tijdens de laatste fase zouden negen stuwraketten de snelheid verminderen tot bijna stilstand net boven het oppervlak.

Een ander nieuw kenmerk op de foto’s is een wazig donker vlekje dat lijkt op een nieuwe krater met een grootte van ongeveer 14*40 meter op een afstand van ongeveer 1 kilometer van de parachute. Men denkt dat dit de inslagkrater is die door de Schiaparelli is veroorzaakt als gevolg van een veel langere vrije val dan gepland. Men vermoedt dat de stuwraketten hun werk niet goed hebben gedaan en veel te vroeg zijn gestopt.

De vluchtleiding vermoedt dat de Schiaparelli vanaf een hoogte van 2 tot 4 kilometer met een snelheid van meer dan 300 km/u is neergestort. De donkere vlek is of verplaatst oppervlaktemateriaal maar het is ook mogelijk dat de lander, doordat de brandstoftanks nog vol waren, is geëxplodeerd tijdens de inslag.

Schiaparelli landingsplaats
Animatie van de landingsplaats van de Schiaparelli waarop duidelijk de veranderingen zijn te zien. de opnames hebben een resolutie van 6 meter per pixel. credit: NASA/JPL

De afdaling van de Schiaparelli is vanuit drie verschillende locaties gevolgd, de kans is daarom groot dat het onderzoeksteam de gebeurtenissen kan reconstrueren om zo een goed beeld te krijgen van wat er nu precies mis is gegaan. Het is op dit moment nog niet bekend waarom de stuwraketten te vroeg zijn gestopt.

Eerste publicatie: 22 oktober 2016