China plant een 2 in 1 missie naar Jupiter en Uranus

Voor de Tianwen 4-missie zullen twee ruimtesondes tegelijkertijd met dezelfde raket gelanceerd worden en vervolgens afzonderlijk afreizen naar het buitenste zonnestelsel.

De Juno ruimtesonde maakte deze opname van Jupiter en de schaduw van de maan Ganymedes
De Juno ruimtesonde maakte deze opname van Jupiter en de schaduw van de maan Ganymedes op de planeet tijdens de 40ste scheervlucht op 25 februari 2022. Credit: NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS Image processing by Thomas Thomopoulos © CC BY­­

Na vorig jaar met succes een rover op Mars te hebben laten landen heeft China zijn interplanetaire ambities gezet op verder gelegen bestemmingen in het zonnestelsel. Als onderdeel van het zich uitbreidende Tianwen-programma hoopt China in het begin van de jaren ’30 twee ruimtevaartuigen te lanceren om Jupiter en Uranus te verkennen.

‘Het plan is om een paar ruimtevaartuigen samen te lanceren aan boord van een Lange Mars 5-raket waarbij de grotere sonde naar Jupiter zou gaan en de kleinere sonde verder naar Uranus doorreist. De details van de missie, Tianwen-4 genaamd, werden afgelopen week woensdag door Wang Qiong tijdens een presentatie op het International Astronautical Congres in Parijs onthuld. Wang werkt vanuit het Lunar Exploration and Space Engineering Center van de China National Space Administration.

Volgens het ambitieuze plan van China zullen de ruimtesondes een scheervlucht langs Venus maken, gevolgd door twee scheervluchten langs de Aarde om zo koers te kunnen zetten naar een baan naar het buitenste zonnestelsel. Bij Jupiter zal het ruimtevarende duo scheiden waarbij de een in een baan om de Jupitermaan Callisto komt en de ander verder gaat richting Uranus. Voor de scheiding kan het duo echter ook een niet nader genoemde asteroïde onderzoeken. Het is een vrij uitgebreid plan vooral gezien het feit dat China slechts één missie naar Mars heeft gestuurd als onderdeel van zijn interplanetaire programma.

Het Chinese Tianwen-programma, vernoemd naar de “Vragen aan de Hemel” van de oude Chinese dichter Qu Yuan, heeft tot doel objecten in het zonnestelsel te verkennen en de interplanetaire mogelijkheden van het land te vergroten. Tianwen-1 liet in mei 2021 een ruimtesonde landen op Mars. Het land werd daarmee, na de Verenigde Staten, het tweede land dat dit presteerde. In 1971 liet ook de Sovjet-Unie een rover landen op Mars maar die stopte er 20 seconden na de landing al mee.

Selfie van Zhurong en het landingsplatform
Selfie van Zhurong en het landingsplatform

China’s aanstaande Tianwen 2-missie is ontworpen om een nabije asteroïde genaamd Kamo’oalewa te verkennen en een stuk ervan terug te brengen naar de Aarde. Deze missie moet in 2025 gelanceerd worden. Vervolgens wil China, als onderdeel van de Tianwen 3-missie, brokstukken van Mars naar de Aarde halen. Deze missie omvat twee lanceringen die beide gepland staan voor 2028. Tianwen-3 moet de brokstukken van Mars in juli 2031 terugbrengen naar de Aarde. Dit is twee jaar voor de missie van NASA om het materiaal dat de Perseverance rover momenteel verzameld op de rode planeet naar de Aarde te halen.

China heeft zijn ruimtevaartprogramma opgebouwd om te concurreren in de nieuwe ruimtewedloop met de Verenigde Staten als belangrijkste tegenstander. Via zijn maanverkenningsprogramma landde de Chang’e 3 maanlander in 2013 op de Maan en zijn opvolger Chang’e 5 bracht in december 2020 monsters van het maanoppervlak terug naar de Aarde. China heeft ook gezegd dat het in 2030 astronauten op de Maan wil laten landen en er een maanbasis te bouwen om zo een blijvende aanwezigheid op de Maan te vestigen.

Alleen al de maanambities van het land maken het tot een sterke rivaal van de Verenigde Staten in de voortdurende wedloop naar de ruimte. De nieuw voorgestelde interplanetaire missies – indien succesvol – zouden China’s positie als een van de belangrijkste ruimtevaartnaties verder kunnen bevestigen.

Eerste publicatie: 26 september 2022
Bron: Xinhua