Hoe ver weg is Saturnus?

Saturnus is de meest verre planeet die met het blote oog zichtbaar is. Omdat de baan elliptisch is, is de afstand tot de Zon niet altijd hetzelfde.

Hoe ver is Saturnus verwijderd van de Aarde?
De afstand tot Saturnus varieert constant omdat beide planeten in een elliptische baan om de Zon draaien. Bij de dichtste nadering tot de Aarde bedraagt de afstand 1,2 miljard kilometer oftewel ongeveer 8 maal de afstand Aarde – Zon. De grootste afstand tussen beide planeten bedraagt 1,7 miljard kilometer en dat komt overeen met ongeveer 11 keer de afstand Aarde – Zon.

Saturnus draait met een snelheid van meer dan 34.000 kilometer per uur om de Zon. De planeet heeft er dan toch nog 29,5 aardse jaren voor nodig om eenmaal om de Zon te draaien. Omdat de Aarde de planeet af en toe inhaalt lijkt het soms of Saturnus zich achterwaarts beweegt ten opzichte van de sterren. Deze zogenaamde retrograde beweging zorgde voor grote problemen bij de oude astronomen die dachten dat de Aarde in het midden van het zonnestelsel staat en niet de Zon. Het was Johannes Kepler die ontdekte dat planeten in elliptische banen om de Zon draaien.

Hoe ver is Saturnus verwijderd van de Zon?
Zoals al gezegd draait Saturnus in een elliptische baan om de Zon. De gemiddelde afstand van Saturnus tot de Zon bedraagt 1,4 miljard kilometer en dat komt overeen met ongeveer 9,5 maal de afstand Aarde – Zon. In het verste punt, het aphelium, bedraagt de afstand van Saturnus tot de Zon 1,5 miljard kilometer. In het dichtste punt, het perihelium, bedraagt de afstand 1,4 miljard kilometer. De grote afstand tussen de planeet en de Zon zorgt er voor dat het altijd koud is op de planeet.

Hoe lang duurt het om Saturnus te bereiken?
Ruimtereizen worden zelden in een rechte lijn uitgevoerd. Ruimtesondes worden vaak langs andere planeten gestuurd om snelheid te winnen en koerscorrecties uit te voeren. Deze methodiek maakt het mogelijk om kleinere sondes te gebruiken die veel minder brandstof nodig hebben.

Pioneer 11 was de eerste ruimtesonde die een bezoek bracht aan Saturnus. De sonde werd in april 1973 gelanceerd en passeerde de planeet in september 1979. Zes jaar later.

De Voyager-ruimtesondes werden op een gunstig moment gelanceerd waardoor hun reis korter was. Voyager-1 werd in september 1977 gelanceerd en bereikte, na een bezoek aan Jupiter, in november 1980 Saturnus. Voyager-2 werd in augustus 1977 gelanceerd maar had aanzienlijk meer tijd nodig om Saturnus te bereiken. Voyager-2 bracht in augustus 1981 een bezoek aan de beringde planeet.

In oktober 1997 werd de Cassini-sonde naar Saturnus gelanceerd. Cassini maakte tweemaal een scheervlucht langs Venus om snelheid te winnen. Ook bracht Cassini een kort bezoek aan Jupiter om in juli 2004 in een baan om Saturnus te komen. De Cassini-missie zal eindigen in 2017.

In januari 2006 werd de New Horizons gelanceerd. Deze sonde is op weg naar de dwergplaneet Pluto. New Horizons scheerde in juni 2008 langs Saturnus. Dat is slechts 1,5 jaar na de lancering.

 

Eerste publicatie: 23 december 2012
Laatste keer aangepast op: 25 februari 2017